Short Story: The Empty House (Algernon Blackwood, 1906)

algernon blackwood ghost stories‘And yet this house in the square, that seemed precisely similar to its fifty ugly neighbors, was as a matter of fact entirely different – horribly different.’

The Empty House van Algernon Blackwood is een typisch voorbeeld van een klassiek haunted house verhaal. Echter betreft het geen oud enorm Victoriaans landhuis, met gargoyles of torentjes, verborgen gangen en een mysterieus uiterlijk, of innerlijk waarin men kan verdwalen. Het stond gewoon in een hoek van een plein tussen alle andere huizen, doodnormaal te wezen, maar wel met een schijnbaar macaber verleden. Want naar verluidt heeft zo’n honderd jaar geleden, een stalknecht die heimelijk verliefd was op een dienstmeid deze in de nacht vermoord, haar over het balkon gestort. Sindsdien is het steeds kort bewoond geweest en nu staat het leeg.

En dat is nu precies waarom tante Julia de sleutel heeft, om op zoek te gaan naar geesten en heeft ze haar neef Jim Shorthouse gevraagd om te komen helpen. 

The Empty House is niet zozeer een haunted house verhaal dat gericht is op de spookverschijningen of het waarom van deze hauntings, maar puur op de gemoedstoestand van tante Julia en Jim. Dat maakt dit verhaal ook zo leuk. 

Dat doet denken aan een ander verhaal van Algernon Blackwood, The Willows, waarin twee mannen avontuurlijk een rivier afvaren en daar vreemde verschijningen tegenkomen. Dit keer is het echter een avontuur dat zelf opgezocht wordt en zich in een haunted house afspeelt en niet een avontuur waar ze per ongeluk in verzeild raken wat een weird fiction verhaal opleverde. 

‘Something was in the wind, and the “something” would doubtless bear fruit, for this elderly spinster aunt, with a mania for psychical research, had brains as well as will power, and by hook or by crook she usually managed to accomplish her ends.’

Jim laat haar echter wel beloven dat ze zich moet kunnen beheersen, maar hij bereidt zich alvast voor dat hij de angst  en zenuwen voor beiden zal moeten dragen die nacht.

Het verhaal voelt aan als een spannend avontuur, waar tante Julia en Jim zich bijna als schoolkinderen in storten. Hun emoties, hun zenuwen en hun reacties vormen de kern van het verhaal. Er wordt een sfeer geschapen die een verlaten huis, vol rommel doodeng maakt en door over de schouders mee te kijken met tante Julia en Jim wordt dat unheimische gevoel alleen maar versterkt, terwijl het ook een gevoel van zich opbouwende spanning en sensatie schept. 

‘For as he rose from the stooping position of balancing the candle, and before it was actually extinguished, a face thrust itself forward so close to his own that he could almost have touched it with his lips.’ 

De verschijningen die ze tegen komen zijn typische haunted house beelden, die nu nog worden gebruikt, maar de frisse personages en hun perspectief maakt dit verhaal bijzonder en erg leuk om te lezen. We volgen hun hele zoektocht door het huis en met iedere drempel verwacht je samen met tante Julia en Jim iets sinisters om de hoek. 

Alhoewel zeer sfeervol en unheimisch is de toon van het verhaal ook vrij licht en speels, door de personages zelf. Hun spannende avontuur weegt op tegen hun eigen zenuwen die ze met moeite in bedwang kunnen houden, tante Julia lijkt op gegeven moment zelfs jonger in haar gezicht! Hun onderlinge relatie, hoe ze zich samen door het huis bewegen en in een kamer wachten op de hauntings rond middernacht, wordt goed omschreven zodat je een duidelijk beeld krijgt van beide personages en deze ook erg likeabel zijn. Zij leunt op hem, zowel fysiek als geestelijk, terwijl hij zich verbaast over hoe dapper zij is. Het schept een sfeer als van een avonturenboek over een coole tante die met haar neef een eng avontuur beleeft. 

Algernon Blackwood (1869-1951) was een Brits schrijver van ghost stories en bovennatuurlijke verhalen. Van melkboer tot hotel eigenaar, journalist, barman, model, secretaris, zakenman en vioolleraar, was hij een man met een brede interesse en kennis. Maar zijn voornaamste interesse was voor de natuur, het buitenleven en het schrijven van ghost stories, het bovennatuurlijke en occultisme, wat duidelijk terug te zien is in zijn verhalen. Zijn fundamentele interesse wat betreft die verhalen ligt in de tekens en krachten die buiten ons bewustzijn liggen, of zelfs buiten het mens-zijn. De verhalen gaan dan ook vaak over een groter bewustzijn, een breder begrip van wat mogelijk is en onze verbeeldingskracht. Dit leverde 140 korte verhalen, 15 boeken, 81 korte verhalen voor  kinderen en 7 toneelstukken, op.