Short Story: The Kit-Bag (Algernon Blackwood, 1908)

algernon blackwood ghost stories‘It is difficult to say exactly at what point fear begins, when the causes of that fear are not plainly before the eyes.’

The Kit-Bag is een korte ghost story van Algernon Blackwood dat zich afspeelt vlak voor de Kerst. Hoofdpersoon is Johnson die net 10 dagen in de rechtszaal heeft doorgebracht als de secretaris van een advocaat genaamd Arthur Wilbrham die de moordenaar John Turk verdedigde. John Turk wordt onschuldig bevonden, maar Johnson is vooral blij omdat hij nu nooit meer het enge gruwelijke gezicht van John Turk hoeft te zien. Een wit gezicht, met zwart haar en kwaadaardige ogen, dat hem aan een vampier doet denken. 

Gelukkig staat hij op het punt om op ski vakantie te gaan in de Alpen en daar de Kerstdagen door te brengen. Hij vraagt aan Arthur of hij hem een kit-bag, een duffel zak, kan lenen om zijn spullen in te pakken. Wanneer hij in zijn logement de kit-bag ontvangt begint hij vrolijk te pakken, maar dan neemt de avond en creepy en akelig verloop. 

De opbouw van het verhaal begint in de rechtszaal, waar al een kleine opzet van de horror wordt gegeven. Ondanks de nare gevoelens die Johnson omtrent deze rechtszaak heeft, kan hij het door het vooruitzicht van zijn vakantie van zich afzetten. Maar er is iets vreemds aan de hand met de kit-bag. 

‘The kit-bag lay close in front of him, several feet nearer to the door than he had left it, and just over its crumpled top he saw a head and face slowly sinking down out of sight as though someone were crouching behind it to hide, and at the same moment a sound like a long-drawn sigh was distinct audible in the still air about him between the gusts of the storm outside.’

Het begint eerst als een hallucinatie, denkt Johnson, immers het nare beeld van John Turk kan hij maar moeilijk uit zijn hoofd zetten. Maar dan meent hij ook iemand op de trap te zien, een gestalte en hoort hij voetstappen. Het begint pas echt eng te worden als hij denkt dat die persoon zijn kamer in is gerent. 

Dat idee dat er iemand is, dat je denkt dat je iets ziet of hoort, maar er toch niemand blijkt te zijn, dat gevoel dat onder je huid gaat nestelen, dat gebeurt niet alleen bij Johnson, maar ook als lezer krijg je de kriebels en kijk je twee keer naar de schaduw die misschien bewoog en dat voorwerp dat verplaatst lijkt te zijn. 

Algernon Blackwood weet precies in te spelen op normale angsten, gezichtsbedrog, enge of nare dingen die je hebt meegemaakt die op onverwachte momenten terug komen en zich vervormen in je geest. Daardoor is dit verhaal des te enger omdat het de lezer aanspreekt op zijn eigen angstgevoelens.

Maar er zit natuurlijk een twist in deze ghost story. Een twist die aan het einde geheel uit de doeken wordt gedaan en de enge ervaringen van de nacht verklaart. Het is daardoor een heerlijk verhaal om te lezen tijdens de donkere dagen met Kerst bij het figuurlijke hardvuur. Niet alleen omdat het zich tijdens de Kerst afspeelt, maar ook omdat het verhaal prettig en toegankelijk is geschreven en ongeveer uit 10 pagina’s bestaat waardoor het makkelijk tussen de kerstdrukte door is te lezen.

Algernon Blackwood (1869-1951) was een Brits schrijver van ghost stories en bovennatuurlijke verhalen. Van melkboer tot hotel eigenaar, journalist, barman, model, secretaris, zakenman en vioolleraar, was hij een man met een brede interesse en kennis. Maar zijn voornaamste interesse was voor de natuur, het buitenleven en het schrijven van ghost stories, het bovennatuurlijke en occultisme, wat duidelijk terug te zien is in zijn verhalen. Zijn fundamentele interesse wat betreft die verhalen ligt in de tekens en krachten die buiten ons bewustzijn liggen, of zelfs buiten het mens-zijn. De verhalen gaan dan ook vaak over een groter bewustzijn, een breder begrip van wat mogelijk is en onze verbeeldingskracht. Dit leverde 140 korte verhalen, 15 boeken, 81 korte verhalen voor  kinderen en 7 toneelstukken, op.