Short Story: Between the Lights (E.F. Benson, 1912)

spooky christmas ghost stories‘But now – so it seemed to me – there was going to be real hide-and-seek, real terrors were going to lurk in dark corners, or if not real terrors, terrors so convincing as to assume the garb of reality, were going to pounce on us.’ 

Between the Lights is een Christmas ghost story die de traditie om tijdens Kerst voor het haardvuur elkaar spookverhalen te vertellen in leven houdt. Want dat is precies wat er in dit korte verhaal van E.F. Benson wordt beschreven.

E. F. Benson heeft naast veel ghost stories en verhalen over het bovennatuurlijke ook satirische verhalen geschreven over de upper class in Engeland. Zijn verhalen zijn vaak geadapteerd voor film en tv. Het segment van de film Dead of Night (1945) ‘The Bus-Conductor,’ is gebaseerd op een korte ghost story van hem en ook gebruikt voor een aflevering van de serie The Twilight Zone in 1961.

Het is Kerst en voor het diner zit het gezelschap dat is uitgenodigd door Everard Chandler en zijn vrouw Amy om samen Kerst te vieren voor het hardvuur. Iedereen vertelt elkaar een spookverhaal, en dan is het de beurt aan Everard zelf. Hij begint met een vreemde gebeurtenis die hem overkwam tijdens de Kerst vorig jaar en hij een vreemd visioen had. Alhoewel dat enge visioen hem aangreep en hij dit kwijt moest bij zijn vrouw en dokter, lachten zij hem uit. Toch heeft hij er heel lang last van gehad, totdat hij in oktober in Schotland ging wandelen en hij alles van zich af kon zetten. Althans die korte vakantie begon ontspannend, maar als hij samen met zijn gids een pad kiest dat hem ten zeerste werd afgeraden en er dichte mist opkomt, lijkt zijn visioen uit te komen.

Het wordt beschreven door een anonieme verteller die een van de gasten is van Everard. Het verhaal beschrijft de gezelligheden van Kerst, hun biljart toernooi, verstoppertje en badminton, waardoor iedereen zich weer kind voelt.  Een onderdeel van Kerst dat vaak  de magische onschuld van het kindzijn weer oproept, en nu ook een belangrijk onderdeel is van Kerst. Maar toen hoorde het vertellen van spookverhalen er ook zeker bij, net zoals we nu Kerstfilms kijken. Het gezelschap zet de sfeer en het verhaal wordt soms onderbroken door gedachten van de verteller, of wanneer Everard zelf een pauze inlast om de spanning te verhogen. 

‘The wind also drove the snow against the windows, and as he said: “Listen,” we heard a soft scurry of the falling flakes against the panes, like the soft tread of many little people who stepped lightly, but with the persistence of multitudes who were flocking to some rendezvous. Hundreds of little feet seemed to be gathering outside; only the glass kept them out. And of the eight skeletons present four or five, anyhow, turned and looked at the windows.’

Door gebruik te maken van de omgeving, en de fantasie van de luisteraars, verandert de omgeving om hen heen al in een spookverhaal. De sneeuw, de donkere dagen, de opwinding van het verstoppertje spelen, zorgen ervoor dat er een bepaalde spanning wordt opgebouwd, waar Everard optimaal gebruik van maakt. Zijn vrouw Amy doet nog eens een duit in het zakje, door hem te vragen of hij het wel aankan om het verhaal te vertellen, waardoor iedereen nog nieuwsgieriger wordt. 

Het verhaal van Everard zelf is misschien niet zo eng, maar toch is het een origineel idee dat tot de verbeelding spreekt. Wat dit verhaal vooral erg leuk maakt, is dat het de verwachtingsvolle magische sfeer oproept van de Kerst. Wat hij precies heeft meegemaakt wordt op een subtiele wijze beschreven dat veel aan de verbeelding overlaat en een verklaring blijft, zoals een echt spookverhaal betaamt, uit. De nadruk ligt op de omstandigheden en sfeer van de vertelling zelf. Want ook hierin ligt de nadruk op angst van de ervaring zelf. 

‘I think I tried to scream, but could not; I know I tried to move and could not. And it crept closer.’ 

Between Lights geeft je het gevoel als lezer dat je erbij bent in de kamer en luistert naar een spookverhaal dat verteld wordt. Verwachtingsvol en met veilige spanning en dat maakt dit verhaal erg leuk om te lezen. Aangezien we nu niet meer voor het haardvuur elkaar spookverhalen vertellen, is dit een fijn alternatief. 

Edward Frederic Benson (1867-1940), geboren in Berkshire, was een Engels veelzijdig schrijver, biograaf en archeoloog. Hij heeft vele korte ghost stories geschreven over het bovennatuurlijke en vaak ook met satirische of humoristische inslag. Naast de korte verhalen heeft hij vele romans geschreven en biografieën en is zijn werk geadapteerd voor films en tv.