Film Review: The Perfume of the Lady in Black (1974)

review film the perfume of the lady in black 1974
The Perfume of the Lady in Black/ Euro International

The Perfume of the Lady in Black (1974) of zoals de originele Italiaanse titel Il Profumo della signora in nero is een psychologische occulte horor in het Giallo genre.

Alhoewel geen traditionele Giallo met een killer die het op weerloze vrouwen heeft gemunt is dit een Giallo die zich richt op het psychologische en vervreemdende aspect van horrors dat vermengd wordt met het occulte. Dit doet een beetje denken aan bijvoorbeeld Rosemary’s Baby (1968) maar nu wordt er nog meer gebruik gemaakt van realiteit die steeds meer vervaagt en waarbij fantasie, visioenen en hallucinaties zowel door het hoofdpersonage als de kijker niet meer van elkaar te onderscheiden zijn, totdat de clue uit de doeken wordt gedaan. The Perfume of the Lady in Black is dan ook een echte mystery die de hoofdpersoon en de kijker meerdere malen op het verkeerde been wil zetten.

Alhoewel het een Italiaanse film betreft waarin afgezien van de hoofdpersoon, ook Italiaanse acteurs in spelen en er Italiaans wordt gesproken, wordt het wel in het Engels nagesynchroniseerd. 

Het verhaal

Wetenschapper en chemicus Silvia heeft het druk met haar baan. Ze wordt door haar nieuwe geliefde Roberto mee uit genomen en ontmoet zijn vrienden, de rijke, uit Afrika afkomstige, Andy en zijn familie waar ze al snel in gesprek raken over voodoo, hekserij en bijgeloof en rituelen. Ondanks dat Silvia hier niet in gelooft, beginnen zich er vreemde dingen voor te doen in haar leven. Ze ziet een vreemde vrouw gehuld in een zwarte polkadot jurk die parfum opspuit en ze heeft visioenen/jeugdherinneringen aan een trauma van vroeger dat weer begint op te spelen.

Wanneer er zich steeds vreemdere dingen voordoen, waarbij ze ook bezoek krijgt van een spook-achtig meisje in een witte jurk dat verdacht veel op haarzelf lijkt toen ze nog jong was, een trauma opgerakeld wordt door een medium en haar buurvrouw en vriendin Francesca dood wordt aangetroffen in haar appartement, begint ze ook aan zichzelf te twijfelen, waarna alles een moorddadige climax bereikt. 

review film the perfume of the lady in black 1974
Silvia and the little girl/ Euro International

Psychologische occulte horror

De film weet lang in het ongewisse te laten wat echt is en wat niet. Wat hallucinaties en droombeelden of visioenen van haar jeugdtrauma zijn en wat er werkelijk gaande is. Deze droomachtige staat waarin Silvia verkeert is zonder opsmuk van vervreemdende cinematografie in beeld gebracht, maar wordt geheel verteld vanuit haar perspectief, haar psychologische beleving. Begeleid met passende muziek die soms dissonant vervreemdend is, bewerkstelligt dit de onheilspellende en unheimische sfeer van de film. 

Silvia heeft zich omringd met vreemde figuren, waarbij de macho Roberto al niet te vertrouwen is, Andy al evenmin, terwijl de de oude viezerik buurman haar wel erg leuk vindt. Het meisje dat opduikt en erg op haar lijkt en in het boek Alice in Wonderland leest, heeft een surrealistisch effect en benadrukt de rabbit hole waarin Silvia terecht is gekomen. En is tevens een hint naar haar vroegere jeugdtrauma. 

Daarnaast wordt ze ook achtervolgt door een vreemde man zonder dat ze dit door heeft en hint de film dat iedereen waarmee ze in contact komt niet helemaal in de haak is. Dit wordt er soms zo dik bovenop gelegd dat het een omgekeerd psychologisch effect heeft op de kijker en pas aan het einde van de film, het finalestuk wordt pas uit de doeken gedaan waar het allemaal om ging. Dit wordt echter enkel zonder woorden in beeld gebracht en een logische verklaring of uitleg wordt niet gegeven. Het idee, de hauntings en de waanzin waarmee Silvia te maken krijgt is de focus van de film. 

De hele film is vanaf het begin al doordrenkt van een onheilspellende en unheimische sfeer, waar het oude grote appartementencomplex aan bij draagt, maar vooral het dan nog onbekende mysterieuze verleden van Silvia. De film heeft hierdoor wat gotische elementen, waardoor de waanzin van Silvia benadrukt wordt. Heeft zij een trauma overgehouden aan de dood van haar moeder toen zij nog een kind was? Of aan het feit dat haar vader altijd weg was op zee als kapitein? Of dat haar moeder vreemdging met een man die waarschijnlijk ook Silvia heeft misbruikt? Of is er iets anders aan de hand en is zij, zoals uitgelegd in de monoloog van Andy onder invloed van voodoo of hekserij? Doordat dit lang in het midden blijft en het tijdens de film ook niet duidelijk is wat wel echt is en wat niet, omdat het mystery nog in raadsels is gehuld, blijft de film interessant en de spanning behouden. 

Het spel van Mimsy Farmer is die van de typische getergde vrouw. Weliswaar rationeel en wetenschapper is zij allesbehalve emotioneel stabiel. Die instabiliteit draagt hierdoor bij aan de vraag wat zij zich inbeeldt en wat niet. Langaam wordt zij tot waanzin gedreven en tot het uiterste. 

Onbeantwoorde vragen

De apotheose van de film geeft iets meer opheldering, maar dan nog zijn er een aantal vragen die in het midden worden gelaten. Heeft zijn werkelijk haar moeder vermoord en dat vriendje verwond? Dat laatste waarschijnlijk wel te zien aan zijn litteken. Maar de laatste  drie moorden die ze zogenaamd gepleegd zou hebben, is in een hallucinante gebeurd en heeft dus niet echt plaatsgevonden. Heeft ze zich dan ook ingebeeld dat ze haar moeder van het balkon heeft geduwd als gevolg van een schuldgevoel? Wat heeft die occulte sekte allemaal in haar hoofd gezet en waarom tot welk doel? Dit alles wordt niet beantwoord. 

Wel zorgt die finale ervoor dat de horror ook behoorlijk wat grafische elementen bevat naast de psychologische horror. Zowel slasher waardig als een einde met pure ranzigheid maken de film als een nachtmerrie van waanzin helemaal af. 

Conclusie

The Perfume of the Lady in Black is een psychologische occulte horror waarbij de focus ligt op de waanzin en de nachtmerrie waarin Silvia zich bevindt die steeds sterkere beklemmende vormen aan gaat nemen. Met een onheilspellende en unheimische sfeer zakt Silvia steeds dieper weg en vervaagt haar realiteit. Met een mysterie dat grotendeels in raadselen gehuld blijft en met een grafische climax is dit een typische jaren 70 horror in de stijl van een occulte Giallo. 

Praktische info

  • The Perfume of the Lady in Black (1974) 
  • Directed by: Francesco Barilli
  • Produced by: Giovanni Bertolucci, Aldo U. Passalacqua
  • Written by: Francesco Barilli, Massimo D’Avak
  • Starring: Mimsy Farmer, Maurizio Bonuglia, Mario Scaccia, Cho Jhenkins, Nike Arrighi, Orazio Orlando, Carla Mancini, Lara Wendel, Renata Zamengo
  • Music by: Nicola Piovani
  • Cinematography: Mario Masini
  • Edited by: Enzo Micarelli
  • Production company: Euro International
  • Distributed by: Euro International