Film Review: The Curse of Frankenstein (1957)

review film the curse of frankenstein 1957
The Curse of Frankenstein/ Warner Bros.

The Curse of Frankenstein (1957) met Peter Cushing en Christopher Lee in de hoofdrollen als Frankenstein en de Creature was het begin van een nieuw horror tijdperk. 

The Curse of Frankenstein is de film die de klassieke gothic monsters nieuw leven in blies. Te danken aan Peter Cushing die het ontegenzeggelijke en onverstoorbare vastberaden personage van Dr Frankenstein speelde en Christopher Lee, slechts gecast voor zijn lengte als de Creature. Het was hun beider eerste rol voor een Hammer horror. Hun carrières namen vlucht in het horror genre en evenzo het horror genre van Hammer zelf. Hierna volgende Dracula (1958), The Mummy (1959), de Abominable Snowman (1957), The Two Faces of Dr Jekyll (1960) en The Curse of the Werewolf (1961), waardoor alle Gothic Victorian Monsters vertegenwoordigd waren en zelfs meerdere vervolgen kregen. 

Dit zette het begin in van de succesvolle Hammer Horror Films. Het was tevens ook de eerste Hammer film in kleur. De samenwerking tussen Peter Cushing en Christopher Lee was de eerste in de vele horror films die ze samen maakten en was tevens ook een begin van een levenslange vriendschap.

In de Hammer Horror Films speelde Christopher Lee veelal de villain en Peter Cushing de held, maar ze zijn beiden ook te zien in films van andere producties waarin beiden de held spelen, zoals Horror Express (1972). In The Curse of Frankenstein speelt Christopher Lee weliswaar het monster, maar is Peter Cushing niet bepaald de held.

De film is losjes gebaseerd op het boek Frankenstein geschreven door Mary Shelley in 1818 en focust zich enkel op Victor Frankenstein.

Het verhaal

In de 19e eeuw overlijdt de moeder van de jonge Baron Victor Frankenstein waardoor het hele fortuin aan hem wordt nagelaten. Hij is intelligent en interesseert zich voor de wetenschap en huurt zelf een leraar in, Dr Paul Krempe. Die leert hem alles over de wetenschap en samen weten ze een dode puppy weer tot leven te wekken. Maar dat is niet genoeg voor Victor. Hij wil een mens creëren, tot leven wekken. Zij halen een crimineel van de galg en Victor hakt zijn hoofd eraf om het te vervangen voor dat van een genie.

Ondertussen komt zijn nicht Elizabeth bij hem wonen die beloofd was om met hem te trouwen. Victor stemt toe, maar blijft zijn geheime relatie met de dienstmeid Justine voortzetten. Om de hersenen van een genie in handen te krijgen, nodigt hij een professor uit en gooit hem van de trap. Het is het begin van de waanzin waarin Victor zich heeft gestort uit naam van de wetenschap, wat alleen maar slecht kan aflopen.

Peter Cushing en Victor Frankenstein

Het verhaal draait vooral om de ontwikkeling van Victor. De film begint wanneer hij in de cel zit en wacht op zijn doodvonnis. Hij vertelt zijn ongelofelijke verhaal aan een priester. We zien vervolgens hoe hij verandert van een slimme en leergierige, ambitieuze jongeman naar een nietsontziende en gewetenloze wetenschapper. Die rol vertolkt Peter Cushing met een zekere vastberadenheid, betrokkenheid en vasthoudendheid zonder dat hij verandert in een hysterische krankzinnige mad scientist. Dat waanzinnige speelt zich op meer realistische en menselijke manier af. Zijn houding en hoe ver hij wil gaan voor de wetenschap is de echte horror van de film. De mens is ondergeschikt aan de wetenschap. Niets kan hem stoppen, niet Justine, Elizabeth en niet Paul. Zelfs niet het monster zelf. 

Christopher Lee en het Monster, Creature

Christopher Lee mag dan wel zijn eerste horror rol gekregen hebben vanwege zijn lengte en had hij geen tekst, maar dat weerhield hem er niet van om samen met Peter Cushing zijn naam te vereeuwigen in het horror genre. De Creature heeft geen tekst en enkel zijn langzame en tragische bewegingen moeten hem gestalte geven. Samen met de grime die niet bijzonder fantastisch is, maar wel zijn werk doet. De kleine rol die Lee heeft, zet hij wel goed neer. Het monster is eerder tragisch en zielig dan eng en een echt monster. Het is Victor die het monster controleert als een marionet en Victor die daardoor het echte monster is. Alhoewel zijn rol dus klein is, en niet helemaal in verhouding met het boek, weet Lee toch indruk te maken. Maar de echte ster is nu nog Cushing. 

Stijl

Het decor, de setting en art decoration stralen een klassiek sfeer uit, niet Victoriaans, ouder, maar geven wel direct sfeer aan de film. Het laboratorium van Victor met alle bubbelende vloeistoffen, koperdraden en hendels en een bak water, geeft die combinatie tussen science fiction en horror weer. Beiden worden goed vertegenwoordigd en zijn in balans en beiden komen eigenlijk van Victor zelf.

De komst van Elizabeth geeft meer spanning in de film, die vooral tussen Paul en Victor wordt versterkt. De andere vrouw Justine is degene die Victor aanzet tot moord. De vrouwen zijn slechts functioneel en vormen de bijrollen die aangevers zijn voor de gebeurtenissen rondom de mannen. 

Met zachte kleuren, dramatische en bombastische muziek van veelal strijkers, die de gebeurtenissen begeleiden krijgt de film een gotische vibe. De sfeer is serieus, zonder humor, en focust zich op de horror van Victor en de tragiek van het monster. De film is tevens wat traag en het monster zelf heeft een kleine rol. Het spel is overheersend en doet soms wat toneelachtig aan, maar sluit aan bij de sfeer en stijl van de film. 

Conclusie

The Curse of Frankenstein was het begin van de vele Hammer Horrors met Peter Cushing en Christopher Lee in de hoofdrollen. Een film waarin horror, science fiction en drama prima met elkaar worden gecombineerd, maar voelt desondanks wat te klassiek aan. Door de wat trage en serieuze vertelling en stijl, maar dat heeft juist ook weer zijn charme. 

Praktische info

  • The Curse of Frankenstein (1957) 83 min
  • Directed by: Terence Fisher
  • Produced by: Anthony Hinds
  • Screenplay by: Jimmy Sangster
  • Based on: Frankenstein by Mary Shelley
  • Starring: Peter Cushing, Christopher Lee, Hazel Court, Robert Urquhart, Valerie Gaunt
  • Music by: James Bernard
  • Cinematography: Jack Asher
  • Edited by: James Needs
  • Production company: Hammer Film Productions
  • Distributed by: Warner Bros.