Film Review: Theatre of Blood (1973)

review film theatre of blood 1973
Theatre of Blood/ United Artists

Theatre of Blood (1973) is een geslaagde campy over de top theatrale revenge slasher met Vincent Price in de hoofdrol.

Net zoals The Abominable Dr Phibes (1971) speelt ook hier Vincent Price weer een beschadigd, maar krankzinnig man die op de meest bizarre manieren wraak neemt op degenen die hem hebben gekwetst. In The Abominable Dr Phibes waren dit de artsen die zijn vrouw niet konden redden op de operatietafel die hij met behulp van zijn assistente Vulnavia één voor één een kopje kleiner maakt met ratten, vleermuizen, een bevriezingsstraal en sprinkhanen en een hoorn van een eenhoorn.

In Theatre of Blood is hij een gekwetst acteur van Shakespeare stukken die niet de prijs kreeg van de critici die hij verdiende. En ook nu denkt iedereen dat hij is omgekomen, zodat hij lang ongestoord te werk kan gaan, met zijn dochter gespeeld door Diana Rigg als assistente. Maak kennis met de briljant overacting theatrale acteur Edward Lionheart en zijn negen laatste memorable (moord)optredens.

Het verhaal

Een aantal jaar geleden zou de acteur Edward Lionheart de Critics Circle Award krijgen, zo dacht hij, maar die ging aan zijn neus voorbij. Zwaar aangedaan, wierp hij zich voor het oog van deze critici van het gebouw en stortte in de rivier. Tot ontzetting van zijn dochter Edwina die hiervan getuige was.

Nu wordt één van deze negen critici dood aangetroffen, gedood door een heleboel messteken door een groot aantal mensen. En hij is pas het eerste slachtoffer. Eén voor één lokt Edward de critici in de val en doodt hen naar een moord uit een van stukken van Shakespeare in de volgorde waarop hij ze vroeger opvoerde. Geholpen door zijn dochter Edwina maken zij hun eigen toneelstuk en werken hun weg door de critici. Maar als de politie erachter komt dat hij nog leeft, wordt dat een kat-en-muis-spel dat niet iedereen zal overleven.

Theatraal

Theatre of Blood is met recht theatraal en is door de toneelstukken van Shakespeare een briljante aanvulling op het spel van Vincent Price die als geen ander een over de top prestatie neer kan zetten, waardoor cheesy humor en de campy kills elkaar versterken en zorgen voor een komische over de top slasher. Het is zoals een van de critici aan het einde van de film zegt: ‘madly overacting, but he knows how to make an exit.’

De hele stijl, de aankleding, de kills, het spel van Vincent Price, maar ook van Diana Rigg die een grote belangrijke rol heeft, zijn heerlijk over de top, zelfs een paar van de critici zijn over de top, alsook de agenten die net als in The Abominable Dr Phibes, al zij het een stuk minder, op het verkeerde spoor worden gezet, in het ootje worden genomen en een aantal slapstick scènes hebben. Voeg daaraan toe een theatergezelschap dat bestaat uit de zwervers die hem uit de rivier hebben gered na zijn zelfmoord poging en hun schuilplaats dat een oud vervallen theater is en het plaatje is compleet.

Daar we al weten wie de moordenaar is, is het geen whodunnit slasher, maar één die de acties van de moordenaar zelf volgt. Enkel het aandeel van Edwina blijft nog kort geheim. Samen spelen ze de rollen van hun leven, met briljante verkleedpartijtjes en Shakespeare kills. Het gezelschap dat hen telkens helpt is loyaal, maar allemaal een beetje gek of verslaafd of alles tegelijk en versterkt het campy effect. De opbouw van de kills, en het hele plot zelf zit solide in elkaar en de meeste woorden en zinnen die Edward uitspreekt komen uit teksten van de stukken van Shakespeare.

review film theatre of blood 1973
Edward and Edwina/ United Artists

Slasher

De kills zijn best wreed en bruut en best heftig in beeld gebracht, maar behouden allemaal een komisch tintje. Dat komt door de manier waarop ze het loodje leggen, maar vooral door de aanpak van Edward en Edwina die zich iedere keer verkleden in de vreemdste outfits die doen denken aan de serie A Series of Unfortunate Events en de rol van Count Olaf.

Het eerste slachtoffer wordt gedood zoals in ‘Julius Ceasar’ door de angry mob in het krakerspand waar Edward de criticus George Maxwell naartoe heeft gelokt. Edward staat er zelf bij te kijken terwijl hij verkleed is als agent.

Het tweede slachtoffer is Hector Snipe die door een hip figuur (dat later een verklede Edwina blijkt te zijn) gelokt wordt naar dat oude theater, waar hij Edward aantreft en geconfronteerd wordt met zijn kritieken. Hij wordt doorboord met een speer en achter een hollend paard vastgebonden. Hij verschijnt op deze schokkende manier op de begrafenis van Maxwell en is gebaseerd op het stuk ‘Troilus & Cressida.’ Nu zijn Edward als doodgraver en Edwina als rouwende dochter bij haar vaders graf aanwezig als stiekeme toeschouwers.

Het derde slachtoffer krijgt een wel hele speciale behandeling uit het stuk ‘Cymbeline’ als hij en zijn vrouw thuis een enorme kist aantreffen. In die kist zitten Edward en Edwina verborgen verkleed als chirurgen en gaan ontzettend campy te werk en zagen het hoofd van de slapende Hector Trout eraf. Bloederig en messy met een rollend hoofd aan het einde is dit een goed campy kill.

Dan is het de beurt aan Trevor Dickman die door een sexy verklede Edwina wordt verleid en die hem vraagt of hij haar mentor wil zijn nu Trout dood is. Hij gaat met haar mee naar het oude theater waar hij in een life action theater stuk terechtkomt, wat een knipoog is naar de optredens van The Chamberlain’s Men in de Globe waar in the pit de mensen praatten tegen de acteurs, als een soort interactie. IJdel en gevleid wordt op deze manier door Edward zijn hart eruit gesneden als een aanpassing uit ‘The Merchant of Venice.’ Wat een gory mess oplevert.

Ook Oliver Larding komt aan zijn einde door zijn eigen zwakheden en wordt tijdens een wijnproeverij verzorgd door Edward, Edwina en het gezelschap, in een vat met wijn verdronken zoals in ‘Richard III.’ Helaas voelde hij veel te laat nattigheid en was te snobistisch bezig met zijn wijntjes.

De zesde criticus Solomon Psaltery wordt op een wel heel ludieke wijze erin geluisd doordat Edward net doet alsof hij, verkleed als een masseur, een affaire heeft zijn vrouw. Als Solomon hen beiden in de slaapkamer aantreft, wurgt hij zijn vrouw naar het stuk ‘Othello’ en gaat hij levenslang de gevangenis in.

De enige vrouw in het Circle gezelschap Chloe Moon wordt door een hip stel met bonte afrokapsels onder handen genomen bij de kapper. Alhoewel zij net zoals Larding in de gaten wordt gehouden door een agent weten de goed verklede Edward en Edwina in briljant over de top rollen, de vrouw te elektrocuteren, een moderne variant van verbranding op de brandstapel van Joan of Arc uit ‘Henry VI: Part One.’ Een brute moord met een goede grime dat er lekker ranzig uit ziet.

Dan is de flamboyante smulpaap Meredith Merridew aan de beurt, wat een best wrede en smerige dood wordt. Naar het stuk van ‘Titus Andronicus’ waarin Queen Tamara onwetend haar kinderen opeet, zo wordt Meredith onwetend zijn hondjes gevoerd door het reizende culinaire tv programma waarin Edward en Edwina als koks optreden en hun gezelschap als tv-makers. Hij stikt tenslotte in de quiche die hem door de strot wordt geduwd. Arme hondjes. Gelukkig is ook dit weer over de top camp.

Maar dan de negende criticus, Peregrine Devlin, die al een aanval overleefde, het schermduel uit ‘Romeo & Juliet’ en nu aan de beurt is. Hij staat op het punt om zijn ogen te verliezen zoals in ‘King Lear’ in een over de top confrontatie maar dan slaat de echte tragiek pas goed toe.

Wanneer de politie arriveert en Edward het theater in brand steekt, wordt Edwina door een vrouw uit hun gezelschap op het hoofd geslagen door de trofee nota bene en sterft, waarop Edward uit verdriet naar de top van het theater klimt met Edwina in zijn armen en zijn laatste woorden uit ‘King Lear’ uitspreekt om zich vervolgens in het brandende gebouw te storten. Het is Shakespeare tragiek ten top.

Conclusie

Theatre of Blood is een komische campy slasher met heerlijk over de top theatraal spel van Edward Lionheart en Vincent Price, die de film op zijn Shakespeare’s tot een tragisch einde brengen met een hoop campy humor onderweg, brute kills en briljant grappige vermommingen.

Praktische info

  • Theatre of Blood (1973) 104 min
  • Directed by: Douglas Hickox
  • Produced by: Gustave berne, Sam Jaffe, john Kohn, Stanley Mann
  • Starring: Vincent Price, Diana Rigg, Ian Hendry
  • Music by: Michael J. Lewis
  • Cinematography: Wolfgang Suschitzky
  • Edited by: Malcolm Cooke
  • production company: Harbour Productions Limited, Cineman Productions
  • Distributed by: United Artists