Film Review: Child’s Play (1988)

review film child's play 1988
Hi, I’m Chucky/ United Artists, MGM

Child’s Play is een bovennatuurlijke slasher met de iconische killer pop Chucky in de hoofdrol.

Child’s Play zag het leven in 1988 met dank aan Don Mancini en is inmiddels uitgegroeid tot een ware franchise van maar liefst 7 films, een aankomende serie en een reboot die in de zomer van 2019 zal uitkomen. Child’s Play werd een cultfilm, controversieel door het aanzetten tot geweld bij kinderen, maar Chucky stal de show met zijn iconische ‘Hi I’m Chucky do you wanna play?’ De film combineert het occulte met een slasher, geheel in die typische jaren 80 sfeer, met die typische drukdoenerij en geschreeuw in plaats van gepraat van de personages, een shabby sfeer in de achterwijken en een alleenstaande moeder.

Het verhaal

De film begint met een achtervolging van rechercheur Mike Norris op de Lake Shore Strangler Charles Lee Ray. Wanneer Norris Ray dodelijk weet te verwonden vlucht hij een speelgoedwinkel in waar hij middels een occult ritueel zijn ziel in een Good Guy Doll weet over te zetten. Maar vlak voordat hij dit doet zweert hij wraak op Norris en op zijn partner Eddie Caputo die hem in de steek heeft gelaten.

De volgende dag is de verjaardag van Andy die zes jaar wordt. Hij is helemaal fan van de Good Guy tv show, draagt een pyjama in de stijl van de kleding van de Good Guys en nu er ook poppen van worden gemaakt, wil hij die niets liever hebben voor zijn verjaardag. Hij is dan ook flink teleurgesteld als hij een jeans krijgt en een gereedschapskist van de Good Guys. Ook zijn moeder Karen vindt het vervelend om hem teleur te stellen en als er een zwerver de pop voor weinig blijkt te verkopen, slaat ze haar slag, niet wetende dat zij de pop met de ziel van Charles in huis heeft gehaald.

Andy is dolblij met Chucky en voor hem leeft de pop. Maar als zijn oppas Maggie door vreemde omstandigheden om het leven komt, komt Karen in contact met Norris en is Andy verdacht. Langzaam begint iedereen de puzzelstukjes op zijn plaats te leggen, maar dan is Chucky met behulp van Andy al bezig aan zijn wraakactie.

Opbouw, stijl en sfeer

Omdat het gelijk al duidelijk is dat Charles zijn ziel in de pop Chucky heeft overgedragen, is de opbouw geen mysterie wie de dader is, ook al is het voor Norris even de vraag of Andy er iets mee te maken heeft, maar de film focust zich al snel hoe en wanneer Chucky van zich laat spreken en welke brute kills hij zal uitvoeren. Daarbij wordt gebruik gemaakt van Karen die wanneer zij Andy wil geloven en de pop in brand dreigt te steken, hij zijn ware zelf aan haar laat zien. Vervolgens is Norris aan de beurt en neemt Chucky wraak op hem waardoor ook hij op de hoogte is van de levende killer pop.

De focus ligt dus meer op de volwassenen die de ware aard van Chucky uitvinden dan op Andy, alhoewel hij in een paar weinige scènes indruk weet te maken. Hij laat zich eerst door Chucky gebruiken, maar wanneer ook hij door heeft dat Chucky puur slecht is, blijkt Andy een vindingrijk moedig ventje.

Het verhaal wordt in een duidelijke chronologische volgorde verteld, waarbij alles wordt uitgelegd en niets onverklaard blijft. Van de ontsnapping van Charles naar zijn wraakactie waarbij Andy betrokken raakt, naar tenslotte de occulte elementen van de film waarbij Andy nog meer gevaar loopt. De spanning hierin is zo opgebouwd dat Chucky in het begin niet al te veel in beeld is, maar slechts subtiel laat zien aan Andy en de kijker dat hij leeft, en zijn moment afwacht om toe te slaan. Dat moment waarop Chucky steeds menselijker wordt en een meer kwaadaardige menselijkere uitdrukking op zijn gezicht komt, is pas wanneer hij Karen aanvalt. Ondanks dat de kijker dus al weet dat het een killer pop is, blijven zijn acties vrij lang uit het zicht, waardoor toch die spanning behouden blijft. Totdat hij helemaal los mag gaan.

review film child's play 1988
Karen and Andy Barclay/ United Artists, MGM

Chucky en het occulte

Om een film met een gevaarlijke killer doll te maken wordt er gebruik gemaakt van een occult ritueel waardoor Charles Lee Ray (wiens namen zijn afgeleid van drie seriemoordenaars, Charles Manson, Harvey Lee Oswald en James Earl Ray) zijn ziel in de pop kan plaatsen. Van een lieve onschuldige Good Guy verandert Chucky langzaam in een evil doll, waarbij de animatronics die zijn gebruikt erg goed de gezichtsmimiek weergeven. Om Chucky helemaal tot leven te laten komen zijn er verschillende poppen gebruikt met verschillende animatronic technieken en zelfs kind- en kleine mensen-acteurs om in de huid van Chucky te kruipen en hem te laten lopen en rennen. Dit alles zorgt ervoor dat Chucky echt tot leven komt en er niet alleen gevaarlijk, maar ook evil uitziet. De waanzin spat van zijn gezicht. Vooral wanneer hij steeds gehavender en meer beschadigd en lelijker wordt. 

De occulte elementen worden niet alleen als aanzet gebruikt, maar ook door de film heen spelen ze een rol. Charles was namelijk erg geïnteresseerd in het occulte, zoals Karen ontdekt in zijn appartement vol met occulte muurschilderingen en zijn leermeester was John Bishop die hem vertelt dat hij steeds menselijker wordt en hij zijn ziel in een mens moet overzetten en wel degene aan wie hij zich als eerste bekendmaakte dat hij een levende pop was en wie hij echt is. Een waanzinnig plot device natuurlijk dat ervoor zorgt dat Andy nu echt gevaar loopt. Aan Karen vertelt Bishop dat Chucky’s hart het kwetsbaarst is omdat dit als eerste echt menselijk wordt.

De horror en de kills

In totaal vallen er ‘slechts’ vier doden. Het eerste slachtoffer is Maggie de collega van Karen die op Andy past, gewoon omdat hij haar stom vindt. Zonder dat we Chucky nog iets zien doen, wordt zij eerst met een hamer geslagen en vervolgens uit het raam gegooid. Het is het eerste plot device om Norris in contact te brengen met Karen en Andy en Chucky en om Chucky bekend te maken.

Het volgende slachtoffer is Eddie, waarbij we al iets meer van Chucky en zijn handelingen opvangen als hij de gaskraan aanzet, Eddie bang maakt waardoor deze schiet en de boel in de lucht vliegt.

Dan is Dr Death, John Bishop aan de beurt. Waarbij we Chucky in vol ornaat zien lopen en praten en bewegen en hij John middels een voodoo pop doodt door eerst zijn been en arm te breken en hem vervolgens doodsteekt. Die dood is gruwelijk en bloederig en Chucky wordt steeds kwaadaardiger.

Het vierde slachtoffer is Dr Ardmore die denkt dat er iets mis is met Andy die hij in een tehuis onder toezicht houdt. Hij komt door elektroshocks om het leven, dat nog grafischer in beeld wordt gebracht dan de eerdere kills.

Child’s Play is dan ook een echte slasher die de kills opbouwt, samen met het verhaal en naar een climax toewerkt, waarbij zijn eigen dood het heftigst is. Eerst door vuur, waardoor zijn hele plastic hoofd smelt en er ranzig en nog meer evil uitziet, en vervolgens wordt hij ontleed met het pistool door Karen en tenslotte door het hart geschoten door Norris, wat een bloederig eindresultaat oplevert. Toch is dit niet het einde van Chucky want we zien hem gewoon weer terug in deel twee, Child’s Play 2 (1990) en zijn Andy en Karen nog lang niet van hem af.

Conclusie

Child’s Play is een echte jaren 80 bovennatuurlijke slasher, waarin killer Doll Chucky voor wat brute kills zorgt. Alhoewel Karen en Norris de hoofdrol spelen, steelt Andy als innemend ventje de show en laat hij zich van zijn dappere slimme kant zien. Met genoeg aandacht voor opbouw, spanning, de kills, de occulte elementen en Chucky en Andy is dit een cultfilm met de iconische Chucky, die de ‘vader’ van alle killer dolls werd. 

Praktische info

  • Child’s Play (1988) 87 min
  • Directed by: Tom Holland
  • Produced by: David Kirschner
  • Screenplay by: Don Mancini, John Lafia, Tom Holland
  • Story by: Don Mancini
  • Starring: Catherine Hicks, Chris Sarandon, Alex Vincent, Brad Dourif, Dinah Manoff, Tommy Swerdlow, Jack Colvin, Raymond Oliver
  • Music by: Joe Renzetti
  • Cinematography: Bill Butler
  • Edited by: Edward Warschilka, Roy E. Peterson
  • Production company: United Artists
  • Distributed by: United Artists, MGM/UA Home Video