Short Story: The Possibility of Evil (Shirley Jackson, 1965)

dark tales shirley jackson the possibility of evil

‘The town where she lived had to be kept clean and sweet, but people everywhere were lustful and evil and degraded, and needed to be watched; the world was so large, and there was only one Strangeworth left in it.’

Dit korte verhaal van 11 bladzijden waarin Shirley Jackson de tijd neemt voor de opbouw om de hoofdpersoon te leren kennen, verandert de goedmoedige toon omtrent een klein dorp in haar eigen scherpe pen en die van de hoofdpersoon.

Het verhaal

We volgen de 71 jarige Miss Strangeworth die haar boodschappen doet in Main Street en in het voorbijgaan fijne geïnteresseerde praatjes maakt de de bewoners van het dorp. Miss Strangeworth is van mening dat haar grootvader verantwoordelijk is voor het oprichten van de stad en zij woont in het prachtige huis in Pleasant Street dat haar grootvader meer dan honderd jaar geleden heeft gebouwd. Ze onderhoudt de prachtige rozen in de tuin die eerst door haar moeder en daarvoor door haar grootmoeder werden verzorgd. Miss Strangeworth is trots op háár dorp, maar zoals in elk dorp ligt het kwaad op de loer.

Pleasant but Strange

Shirley Jackson neemt de lezer mee met de hoofdpersoon Miss Strangeworth en er lijkt geen vuiltje aan de lucht te zijn in het dorp, totdat Miss Strangeworth opmerkt dat sommige mensen, zoals Mr Lewis, de groenteman, en Mrs Harper er wel erg zorgelijk uitzien. Ook Helen Cane die ze tegenkomt, maakt zich zorgen om haar zes maanden oude dochtertje en vraagt zich af of ze misschien een achterstand heeft. Ook Miss Chandler de bibliothecaresse ziet er onverzorgd uit, wat Miss Strangeworth een schande vindt. En eerder al zag ze de jongedame Linda huilen wat vast iets te doen had met haar jongeman Dave Harris. Onder de oppervlakte van elke perfect uitziend dorpje ligt iets kwaads.

Symboliek

Aan de oppervlakte lijkt het dorpje vredig en goedaardig. Net zoals Miss Strangeworth zelf. Zo woont ze op Pleasant Street, in een mooi huis, en is Miss Strangeworth zelf altijd vriendelijk voor iedereen en iedereen mag haar graag en is zij altijd goed verzorgd. Ze straalt weelde en pracht en praal uit zowel qua gedrag als uiterlijk, net zoals de perfect verzorgde rozen in de voortuin. Maar dit alles is een façade. Het kwaad kan, zoals zij dat zelf zegt overal achter schuilen. En dit keer schuilt het achter Miss Strangeworth zelf, waarin haar naam, strange al prijsgeeft dat zij met haar huis, straatnaam en rozen, een prachtige façade is, maar zij in werkelijkheid een vreemde is voor de dorpelingen.

Maar haar triomfen kunnen niet voor eeuwig floreren, en haar zelfverzekerdheid of arrogantie en misschien vergeetachtigheid door haar leeftijd, doen haar een steekje, of in dit geval een brief laten vallen.

Stijl en opbouw

De stijl van het verhaal begint luchtig, met een fijn zonnetje, een heerlijk onbezorgd leven in een idyllisch dorpje. Maar tussen de regels door, vermoedt de lezer al dat dit te mooi is om waar te zijn. Shirley Jackson neemt de tijd om datgene wat er werkelijk speelt langzaam uit de doeken te doen. Op de helft van het verhaal, komt de ommekeer en zorgt de twist ervoor dat de scherpe pen van Shirley Jackson, terwijl het gelukzalige gevoel in het verhaal behouden blijft, langzaam tevoorschijn komt en een vileine finale in petto heeft. Het verhaal is tussen de regels door erg gedetailleerd, en iedere zin, personage, gebeurtenis werkt toe naar het einde van het plot. Vanaf het begin tot het einde wordt het verhaal door kleine details met elkaar verbonden en wordt er geen woord of zin te veel gezegd. Het verhaal is fijnzinnig en zowel mooi als wreed beschreven.

Kleine dorpjes

Het idee doet denken aan de valse brievenschrijver in het detective boek van Agatha Christie The Moving Finger, uit 1943 waarbij ook valse betichtingen via brieven worden rondgestuurd in een dorpje, maar dan met een nog sinistere reden. Maar ook het idee dat dorpjes die idyllische lijken, meestal iets kwaadaardigs verbergen zien we ook weer terug in de comedy Hot Fuzz (2007). Dat idee dat een klein dorpje meer te verbergen heeft dan een grote stad heeft ook betrekking op het idee dat er in een klein dorpje meer op elkaar wordt gelet en alles zichtbaarder is, dan in een grote stad. Waardoor zulke valse betuigingen meer doel treffen of men de noodzaak ziet om alles aan de oppervlakte zo perfect mogelijk te houden. Het lijkt controleerbaarder, terwijl in wezen mensen in dorpen niet veel anders zijn dan de mensen in steden. Het is daarom een dankbare locatie voor scherpe bevindingen omtrent de mens waarbij horror en humor op een snijdende wijze samen komen.

Shirley Jackson (1916-1965) was een Amerikaans schrijfster van horror, mysterie en psychologische en gotische horror verhalen. Met haar licht komische scherpe toon schreef zij fantastische en duistere verhalen met een pessimistische inslag over de mens in realistische alledaagse settings, waar ieder moment het kwaad en chaos de kop op kan steken. Ze heeft 6 boeken, 2 memoires en meer dan 200 korte verhalen geschreven.

Praktische info

The Possibility of Evil (1965) 11 bladzijden. Auteur: Shirley Jackson. Oorspronkelijk taal: Engels. Nederlandse vertaling: niet beschikbaar?

Uit de verhalenbundel: Dark Tales van Shirley Jackson.

Korte verhalen zijn misschien dan wel niet zo populair in Nederland of in deze tijd, maar vroeger toen nog veel verhalen in tijdschriften en specifieke verhalen-tijdschriften werden gepubliceerd, waren ze een belangrijke weg naar het grote publiek. En omdat korte verhalen veel impact kunnen maken, krijgt in deze rubriek elk verhaal de aandacht die het verdient.