Serie Review: The Umbrella Academy Seizoen 1

review series the umbrella academy season 1
The Umbrella Academy/ photo by Christos Kalohoridis, Netflix

The Umbrella Academy is een een unieke, fantastische serie over onconventionele superhelden die een geheel eigen stijl en sfeer heeft en uitblinkt op vele vlakken.

Aan het einde van dit artikel vind je een stuk over de plot en uitleg van de gebeurtenissen uit dit eerste seizoen van The Umbrella Academy. De rest is zonder spoilers.

The Umbrella Academy is gebaseerd op de gelijknamige Dark Horse Comic bedacht en geschreven door Gerard Way en geïllustreerd door Gabriel Bá. Er zijn inmiddels drie delen verschenen, Apocalypse Suite, Dallas en Hotel Oblivion. Het verhaal in de comic speelt zich af in een alternate universe waarin John F. Kennedy niet is doodgeschoten en vindt plaats in 1977.

In de serie is het jaartal verplaatst naar onze tijd, maar ook nu speelt het zich af in een alternate universe, waardoor het al gelijk een geheel eigen sfeer krijgt. Alhoewel het een superhelden verhaal is, zijn de superhelden en hun verhaal allesbehalve conventioneel, wat nog eens extra versterkt wordt door de manier van filmen en de andere realiteit. Niet alleen hebben de superhelden aparte en originele krachten, maar zijn ze vooral een disfunctionele familie, met ieder hun eigen trauma’s en problemen en  gebrek aan emotionele volwassenheid. Dat levert een erg leuke, verfrissende, humoristische, snappy, serie op, die een geheel eigen stijl heeft en daar optimaal gebruik van maakt, waarbij zowel voor alle personages als het plot evenveel aandacht is.

Zelf heb ik de comics niet gelezen, dus kan ik de serie niet met de comics vergelijken, maar de serie is in ieder geval een echte aanrader, zeker voor wie iets nieuws, origineels  wil zien, waarbij het drama, de fantasy,  en komische en superhelden elementen uitermate goed in balans zijn.

Het verhaal

In 1989 worden om 12 uur in de middag 43 kinderen geboren, wat heel opmerkelijk is aangezien al die vrouwen diezelfde ochtend niet eens zwanger waren. Een rijke ondernemer Sir Reginald Hargreeves spoort al deze kinderen op en wil hen allemaal adopteren/kopen. Hij krijgt er 7. Hij leidt deze speciale kinderen op en traint hen in zijn eigen ontworpen Umbrella Academy om het kwaad te bestrijden en met het uiteindelijke doel om een toekomstige Apocalyps te voorkomen.

Maar nu blijkt echter dat het hele gezin al een tijdje uit elkaar is gevallen. Ze hebben elkaar al 12 à 13 jaar niet gezien sinds ze uit huis zijn gegaan en één van hen (Five) is zelfs al 16 jaar spoorloos. Maar wanneer hun vader overlijdt, brengt dat hen allemaal weer samen in de Umbrella Academy, waar ze ook de butler en assistent van hun vader, de pratende menselijke chimpansee Pogo, ontworpen en gemaakt door Reginald, weer ontmoeten, evenals hun moeder Mam, Grace, een robot ontworpen om voor hen te zorgen en hen te beschermen.

Dan blijkt dat hun vader niet zomaar aan een hartaanval is gestorven. Maar dat is niet het enige mysterie, want ook duikt hun vermiste broer, Number Five, weer op die hen zegt dat over 8 dagen de Apocalyps plaatsvindt. Ze zullen nu allemaal weer samen moeten werken om dat te voorkomen. Niet alleen bemoeilijken hun eigen problemen en moeizame onderlinge relaties deze nieuwe missie, maar ook zitten er twee huurmoordenaars achter Five aan. Alles heeft met elkaar te maken, maar zullen ze er op tijd achter komen wie of wat de Apocalyps veroorzaakt? En wanneer ze de waarheid over hun opvoeding, zichzelf en elkaar te weten komen, zal hun band dan sterk genoeg zijn om de Apocalyps te kunnen voorkomen?

review series the umbrella academy season 1
all back in the academy/ photo by Christos Kalohoridis, Netflix

Personages

De kinderen van de Umbrella Academy hebben beslist geen normale opvoeding gehad. Reginald gedroeg zich als hun leraar en generaal en trainde hen om hun krachten te beheersen en te optimaliseren. Hij was beslist geen vaderfiguur voor hen en de manier waarop hij met hen omging heeft nog altijd littekens achtergelaten op de zeven kinderen.

Number 1: Luther a.k.a Spaceboy

Luther heeft een enorme kracht en ziet er uit als een behaarde hulk. Hij is door Reginald aangesteld als de leider van de groep en hij is degene die het langst blijft geloven in de missies van Reginald. Hij is zachtaardig, probeert een echte leider te zijn, maar is wereldvreemd, en heeft zijn hele leven toegewijd aan de Umbrella Academy. Hij is de enige die nooit uit huis vertrokken is, behalve de vier jaar die hij op de Maan spendeerde op een speciale missie. Luther is nuchter, geen denker, maar een doener, maar zeker niet impulsief.

Number 2: Diego a.k.a The Kraken

Als kind stotterde hij, maar door speciale liefdevolle aandacht van Mam, kwam hij er van af. Hij heeft dan ook een specialere band met haar dan de rest. Hij is als nummer 2, vaak degene die het leiderschap van Luther aan de kaak stelt, of uitdaagt. Zijn speciale kracht is dat hij bijzonder goed messen kan gooien en alles kan raken. Hij is een tijdje politieagent geweest, maar door zijn eigenzinnige methoden is hij ontslagen. Nu woont hij in de kelder van een boksschool waar hij de vloeren dweilt als baantje, maar is hij in werkelijkheid een vigilante die mensen redt van boeven en misdadigers. Daar is zijn vroegere vriendin en nu rechercheur Patch niet blij mee en hun relatie is daarom nu vrij complex. Diego kan snel emotioneel op iets reageren en hiernaar handelen. Hij heeft een sterk rechtvaardigheidsgevoel. Hij is ook gevoelig, maar dat is het laatste wat hij wil laten blijken.

Number 3: Allison a.k.a The Rumor

Allison heeft altijd een speciale band gehad met Luther die verder ging dan broer en zus. Maar ook zij zijn uit elkaar gegroeid en inmiddels is Allison een beroemde filmster. Maar ook zij heeft haar eigen problemen, die ze voornamelijk zelf heeft veroorzaakt. Haar speciale kracht is dat zij mensen kan laten doen en geloven wat zij wil door hen een zin in te fluisteren die begint met ‘I heard a rumor..’ Zo heeft zij alles gekregen wat haar hartje begeerde. Maar Allison heeft ooit de vergissing begaan om haar gave te gebruiken bij haar dochter Claire, waar haar man Patrick getuige van was en nu is niet alleen hun relatie stuk, maar bestaat de kans dat ze de voogdij over Claire verliest. Zij is een knappe, stoere en moedige dame die haar intelligentie weet te gebruiken en die het familiegevoel dicht bij zich draagt, en als enige zelf ook een eigen gezin heeft.

Number 4: Klaus a.k.a The Seance

Klaus is een geval apart. Hij is de cynische van het stel en constant high of stoned en onder invloed van drugs en of alcohol. Dat heeft alles te maken met zijn gave, hij kan namelijk de doden zien en met hen communiceren en oproepen. Om zijn gave te onderdrukken verdooft hij zichzelf, waardoor hij als een junkie in de rondte loopt. Zijn personage is complex en interessant, niet alleen omdat hij ook op mannen valt, rokken aantrekt en geheel eigen persoonlijkheid heeft, maar ook omdat zijn echte persoonlijkheid pas doorschemert wanneer hij nuchter is. Hij is in constant gezelschap van Ben, hun overleden broer, waarmee hij praat. Klaus heeft een groot potentieel dat hij tot nu toe niet heeft weten te gebruiken, er zelfs niet eens vanaf weet, door al die verdovende middelen. Klaus is messed up, de komische noot, complex, en getraumatiseerd nadat Reginald hem als kind dagenlang opsloot in een mausoleum met doden. Al heeft hij goede ideeën, die worden niet snel door de anderen geaccepteerd.

Number 5: Number Five a.ka. The Boy

Number Five heeft geen naam. Hij verdween toen hij 13 was en duikt pas weer op na de begrafenis van Reginald. De reden van zijn verdwijning is zijn gave om door ruimte en tijd te kunnen reizen in een oogwenk. Van Reginald mocht hij oefenen om door ruimte te reizen en op plekken te verschijnen, maar tijdreizen was nog te gevaarlijk omdat hij dit nog niet geheel beheerste. Maar eigenwijs als hij was, probeerde hij het toch, tot hij vast kwam te zitten in de tijd net nadat de Apocalyps plaatsvond. Al die tijd heeft hij geprobeerd terug te komen met de juiste berekening en via een lange omweg is hem dat nu gelukt. Five is 45 jaar weggeweest en dan ook 58 jaar en een stuk oudere wijzer en met meer kennis dan de rest. Echter toen hij terugkwam was zijn berekening niet helemaal juist, zodat hij verscheen niet als zijn oude zelf, maar als zijn jongere zelf van 13 jaar. Hij is zelfverzekerd, slim, wijs en eigenzinnig, met een grote mond.

Number 6: Ben a.k.a The Horror

Ben is op jonge leeftijd gestorven. Alhoewel verder niemand hem kan zien behalve Klaus is hij er altijd bij. Hij geeft Klaus advies en steunt hem, maar kan verder niet zo heel veel betekenen. Toen hij nog leefde kon hij uit zijn lichaam allemaal Lovecraftian monsters met tentakels oproepen die alle vijanden konden doden op gruwelijke wijze. Het is een gave die hem zelf niet lekker zat en angst aanjoeg. Hoe hij dood is gegaan, wordt niet vermeld.

Number 7: Vanya a.k.a The White Violin

Vanya is een bijzonder geval. Bijzonder omdat ze de enige is zonder speciale gaven. Ze kan enkel goed vioolspelen. Hierdoor werd zij door Reginald en de andere kinderen al op jonge leeftijd buitengesloten. Niet alleen mocht zij niet mee op missies, maar behandelden de andere kinderen haar ook anders, als minder. Over haar ervaringen heeft zij een autobiografie geschreven en leeft hierdoor in onmin met de rest en is zij niet welkom. Vanya heeft uit haar jeugd een groot trauma overgehouden doordat zij is buitengesloten, behandeld als te min en niet bijzonder. Zij is hierdoor een tragisch figuur.

Elk lid van de Umbrella Academy krijgt evenveel aandacht. We zien niet alleen hoe het nu vergaat, hun eigen persoonlijke struggles en nare ontdekkingen uit hun jeugd en hoe ze daar mee om gaan, maar ook zien we in flashbacks hoe het hen als kinderen verging. We zien hoe ze een bankberoving tegenhielden, hoe ze getraind werden, hoe ze toen met elkaar omgingen. Het enige wat je niet te zien krijgt is hoe ze uit elkaar groeiden, die periode van 12 à 13 jaar geleden is een gegeven waar verder niet op in wordt gegaan.

Ieder personage wordt voldoende uitgediept om volledig tot leven te komen en ieder heeft dan ook een geheel eigen karakter dat erg goed uit de verf komt, zonder dat het karikaturen worden. Ze zijn echt menselijk, met menselijke problemen en handelen ondanks hun krachten als mensen. Hun krachten zijn een hulpmiddel en voeren niet de boventoon. Hun innerlijke karakters zijn het belangrijkst en vormen de basis en focus van deze personages. Hierdoor krijgt de serie body en is het niet plat.

review series the umbrella acamdey season 1
Vanya and Pogo/ photo by Christos Kalohoridis

Overige personages

Sir Reginald Hargreeves a.k.a The Monocle

Over Reginald wordt weinig bekend, behalve dat hij een strenge leermeester voor zijn kinderen was, dat goed bedoelde, maar dat op een verkeerde wijze aanpakte. Hij maakte Pogo voor zichzelf en Mam, die een robot is als moeder voor de kinderen. Waar hij vandaan komt is onbekend, maar aan het einde van dit seizoen lijkt het er op dat hij niet van deze wereld is. Ook wist hij dat de Apocalyps zou komen, maar hoe hij dit wist, blijft ook nog een mysterie.

Grace, a.k.a Mam

Zij is een robot die de kinderen beschermde en verzorgde, als een echte liefhebbende moeder. De kinderen geven dan ook meer om haar ‘als mens’  dan om hun vader die hen allesbehalve liefhebbend heeft behandeld.

Pogo

Pogo is een chimpansee die is vermenselijkt door Reginald om onbekende reden en door onbekende technieken. Hij kent de geheimen van Reginald en weet meer over de kinderen dan zijzelf. Ook al geeft hij om de kinderen, zijn loyaliteit ligt bij Reginald.

Cha-Cha en Hazel

Cha-Cha en Hazel zijn twee huurmoordenaars die de opdracht hebben gekregen om Five te vermoorden. Zij dragen kindermaskers om onherkenbaar te zijn en zijn verder gekleed in nette pakken. Ze zijn sterk, heel geoefend in allerlei vechttechnieken en hebben altijd wapens en een vreemde koffer bij zich. Terwijl Cha-Cha erg loyaal is, wordt Hazel verliefd op Agnes de serveerster bij Griddy’s Doughnut en wil zijn eigen leven kunnen bepalen.

review series the umbrella acamdey season 1
Cha-Cha and HAzel/ photo by Christos Kalohoridis, Netflix

Vormgeving, stijl, cinematografie en art decoration

De serie ziet er prachtig uit. Doordat het zich niet in ons heden zoals dat is afspeelt, maar in een alternate heden, wordt er een geheel eigen universum gecreëerd, waardoor het een stuk interessanter wordt. Dit alternate universe is vrij subtiel vormgegeven. Het huis doet klassiek aan, ze rijden klassieke auto’s, maar op de achtergrond, rijden ook moderne auto’s. Reginald maakt gebruik van verschillende technieken, die weliswaar verborgen blijven, maar onze technologie zoals internet en mobieltjes, bestaan niet. Dit zorgt ervoor dat er meer mogelijk is in een andere realiteit, zonder dat dit onze logica schaadt. De afwezigheid van mobieltjes zorgt ervoor dat er meer handelingen nodig zijn om iets te weten te komen, om anderen te bereiken en zo veel spanning komt in hun acties en waardoor het gehele verhaal voller wordt en de kans biedt aan de personages om zich te ontwikkelen en hun onderlinge relaties letterlijk aan te gaan.

Maar ook zorgt het voor een unieke sfeer, waarin verschillende vibes van tijdperken met elkaar gemixt worden. De oude 50’s 60’s stijl van Griddy’s Doughnut, de jaren 50 kleding en haar en make-up van Grace, in het nu zorgen voor een onbepaald iets. Het maakt het niet vervreemdend of ongrijpbaar, maar er wordt op deze manier wel een unieke sfeer gecreëerd. Alles is tot in details erg mooi vormgeven en in iedere scène is de sfeer van de setting erg voelbaar zonder dat deze zich opdringt, maar juist een mooie achtergrond geeft en meer body

Dat wordt nog eens extra benadrukt door de manier van filmen en vertellen. Via flashbacks, mysteries, en onderlinge problemen wordt het verhaal ontvouwen, waarbij de cinematografie een belangrijke ondersteunende rol vormt, op de achtergrond. Ook dit is subtiel als ondersteuning aanwezig om de serie uniek te maken, in plaats van dat daar de focus op ligt. Ieder personage wordt op eigen wijze met een eigen stijl in beeld gebracht met bijpassende cinematografie, waardoor hun eigenheid meer tot hun recht komt. De vechtscènes worden erg goed in beeld gebracht, waardoor het cool en fris wordt in plaats van erg heftig, net zoals ze dat bij Preacher (ook een comic verfilming) gedaan hebben. Dit heeft echt een meerwaarde.

De serie is snel, neemt dan weer de tijd, is goed in balans wat er wanneer verteld wordt. De plot en personages zijn beiden even belangrijk en vormen samen de basis van het verhaal. Dit wordt op soms komische, soms tragische wijze en soms vol actie verteld. De afwisseling is erg prettig en zorgt voor een sassy, snappy serie, vlot, verfrissend en met een hoog entertainment gehalte.

Tenslotte wordt alles versterkt door de muziek. De muziekkeuzes zijn meer op de voorgrond dan de vormgeving of cinematografie en drukken een belangrijke stempel op de sfeer van de scènes. Allerlei muziekstijen komen voorbij, die de sfeer van dat moment, of dat nu een vechtscène, of een droevige scène of romantische of vol actie is, perfect weten te grijpen en te versterken. Van Sinnerman van Nina Simone uit 1965, tot Feels Like Heaven van Fiction Factory uit 1983. En van de zevende symfonie van Beethoven tot  Exit Music van Radiohead uit 1996 en I Think We’re Alone Now van Tiffany uit 1987 en nog veel meer. De muziek geeft zoveel extra sfeer aan de serie, en is zo excellent gekozen dat het een echte verrijking is.

review series the umbrella academy season 1
all together again to stop the Apocalypse/ photo by Christos Kalohoridis, Netflix

Het plot en uitleg van The Umbrella Academy (spoilers)

Waar het in dit seizoen allemaal om gaat is maar één ding: de Apocalyps. The Umbrella Academy wil deze tegenhouden, maar er is ook een partij die de Apocalyps wil laten gebeuren. Hoe de Apocalyps tot stand zal komen, weten de helden niet en dat is dan ook het grote mysterie en zoektocht van dit seizoen. En alles heeft hiermee te maken.

Om te beginnen met de dood van Reginald. Het blijkt namelijk dat hij zelfmoord heeft gepleegd, om al zijn kinderen weer bij elkaar te laten komen na 13 jaar. Reginald wist van de op handen zijnde Apocalyps en hoopte dat zijn moordmysterie hen verder aan zou sporen om het nader tot elkaar te brengen. Hoe hij aan deze informatie kwam is onbekend. Ook is onbekend of hij wist dat Five ook weer op dat moment op zou duiken. Immers heeft Five de belangrijkste informatie in handen, namelijk dat de Apocalyps over 8 dagen zal plaatsvinden. Want Reginald heeft zijn kinderen hier niet van op de hoogte gebracht.

In ieder geval wil Five deze Apocalyps tegenhouden, in z’n eentje of samen. Want toen hij op zijn dertiende voor de eerste keer tijdreisde kwam hij vast te zitten in een tijd net na de Apocalyps en vond al zijn broers en zus dood in het puin van de Academy. 45 Jaar lang heeft hij alleen doorgebracht met een paspop Delores als gezelschap en probeerde hij uit te vogelen hoe hij weer terug kwam.

Maar plotseling dook er een vrouw op, genaamd The Handler die hem een baan aanbod bij The Commision, een organisatie die de loop van de geschiedenis bewaakt. Iedereen die de koers van de geschiedenis verandert, wordt geëlimineerd. Five wordt als moordenaar gerekruteerd, terwijl hij ondertussen in het geheim tijdrekt en de berekening probeert juist te krijgen. En zo belandt hij in ‘ons’ heden vlak na de begrafenis van Reginald, echter in het lichaam van zijn dertienjarige zelf.

Cha-Cha en Hazel twee andere agenten van The Commision hebben de opdracht gekregen om Five te vermoorden omdat hij hij de Apocalyps wil voorkomen en volgens The Commision moet dit gebeuren. Maar Hazel wil eruit stappen en een nieuw leven beginnen met Agnes. Hij biedt zelfs zijn hulp aan Five aan, doodt The Handler en ontsnapt met de tijdreiskoffer samen met Agnes net op tijd aan de Apocalyps.

Ondertussen ontmoet Vanya, voor de zoveelste keer de rug toegekeerd door haar familie, Leonard Peabody. Hij vindt haar wel speciaal en er groeit iets tussen hen. Maar hij is niet wie hij zegt dat hij is. Leonard is in werkelijkheid Harold Jenkins die op dezelfde dag is geboren als de 43 speciale kinderen en ook denkt speciaal te zijn. Maar afgewezen door Reginald en voor gek gezet en daarnaast mishandeld door zijn vader zoekt hij wraak. Hij ontwikkelde een obsessie voor de Umbrella Academy en de kinderen en  op zijn dertiende vermoorde hij zijn vader. Toen hij weer uit de gevangenis kwam, stalkte hij de de Academy en vond een boek met aantekeningen in het vuilnis dat Klaus had weggegooid. Daar vindt hij allemaal geheime informatie.

Want wat blijkt. Vanya was helemaal niet normaal, maar buitengewoon met bijzondere krachten, zo sterk zelfs dat zij deze niet kon beheersen en Reginald haar opsloot en haar medicatie toediende om haar krachten te onderdrukken en Allison gebruikte om Vanya haar krachten te doen vergeten. Vanya kan namelijk geluiden in haar lichaam zo laten resoneren dat het een enorme vloedgolf aan energie veroorzaakt dat ze op eigen wijze kan aanwenden. Vanya zelf blijkt de oorzaak te zijn van de Apocalyps en Leonard/Harold manipuleerde haar om haar krachten te misbruiken.

Het einde

Het einde is dan ook een mooie cliffhanger. Ze hebben weliswaar de oorzaak weten te achterhalen, maar zijn er niet in geslaagd om Vanya te stoppen. Luther wilde het voorbeeld van zijn vader volgen en sloot Vanya gelijk op. Allison echter wilde tot haar doorringen als zus. Klaus begrijpt als geen ander hoe het is om overgeleverd te zijn aan je krachten zonder daar volledig controle over te hebben. En Diego is vooral bang voor Vanya. Natuurlijk doet dit haar meer kwaad dan goed. Nog meer overtuigd dat haar broers en zus niet het beste met haar voor hebben dat ze zich bedreigd voelen door haar omdat zij uiteindelijk sterker is dan zij, nemen haar emoties haar krachten over.

Nadat Vanya uitbreekt, de Academy verwoest, Pogo doodt en Mam omkomt in het puin, willen de helden Vanya bij het concert tegenhouden. Hierbij ontwikkelt Klaus zijn eigen gaven nog meer door Ben weer astraal tot leven te laten komen die zijn krachten als The Horror kan gebruiken en weet Allison Vanya op een zusterlijke manier uit te schakelen door haar gehoor te verstoren met een pistoolschot. Dat voorkomt echter niet dat alle gefocuste energie van Vanya een gat in de maan slaat en een losgeslagen meteoriet de aarde verwoest. Maar ook Five weet net op tijd zijn eigen potentieel te vergroten door hen allemaal, Luther, Diego, Allison, Klaus met Ben en de bewusteloze Vanya, mee te nemen op een reis door de tijd, vlak voordat de aarde wordt verwoest en zij zo opnieuw een kans te hebben om de Apocalyps te stoppen.

Waar zijn ze terecht gekomen? Waar kwam Reginald oorspronkelijk vandaan? Hoe wist hij van de Apocalyps? En als ze terug door de tijd reizen, doen ze dat als hun dertig jarige zelf of net als Five in hun kinderlichamen? Weten ze Vanya te helpen om haar trauma te verwerken en haar krachten te beheersen? En leven Pogo, Reginald en Mam dan ook weer? Maar er zijn nog andere onbeantwoorde vragen zoals over hun geheimzinnige geboorte, waar komen ze vandaan, en wat is er met die 36 andere kinderen gebeurd?

Conclusie

The Umbrella Academy is een prachtige, fantastische, volle serie met een unieke uitstraling. De art decoration, de vormgeving, cinematografie, manier van vertellen, de muziek, de aandacht voor alle personages en de plot zijn allemaal in balans en versterken elkaar tot een groter geheel. Net zoals de eigenlijke leden van de Academy is het geheel groter dan de som der delen. Dit levert een sfeervolle, snelle, moderne, verfrissende en unieke serie op die werkelijk heerlijk is om naar te kijken. Nu hopen dat er zo snel mogelijk het tweede seizoen komt.

Praktische info

  • The Umbrella Academy (2019)
  • Season: 1
  • No. of episodes: 10
  • Running time episodes: 45-60 minutes
  • Created by: Jeremy Slater
  • Starring: Ellen Page, Tom Hopper, David Castañeda, Robert Sheehan, Emmy Raver-Lampman, Aidan Gallagher, Justin H. Min, Mary J. Blidge, Cameron Britton, John Magaro, Adam Godley, Colm Feore Jordan Claire Robbins, Sheila McCarthy, Kate Walsh
  • Music by: Jeff Russo
  • Cinematography: Neville Kidd, Craig Wrobleski
  • Production company: Dark Horse Entertainment. Universale Cable Productions
  • Distributed by: Netflix