Serie Review: Kingdom Seizoen 1

review series kingdom season 1
Chang/ photo by Juhan Noh, Netlfix

Kingdom is een Koreaanse zombie serie die zich afspeelt in het Joseon tijdperk, wat het zombie genre een nieuwe impuls geeft.

Dat Netflix meer internationale series en films op hun streamingsdienst moet zetten, komt de verscheidenheid alleen maar ten goede. Niet alleen krijgen we op deze manier op een speelse manier een kijkje in andere culturen bezien vanuit hun eigen standpunt in plaats vanuit de doorgaande Amerikaanse makers, maar dat levert ook nog eens originele films en series op, die je anders misschien niet zo snel in de bioscoop gaat bekijken.

Zo was daar eerst al de bovennatuurlijke komische actie horror serie Diablero uit Mexico en nu krijgen we te maken met zombies uit Korea uit het Joseon tijdperk, hun feodale Middeleeuwen om het simpel te zeggen, in Kingdom. De serie is gebaseerd op de webcomics serie The Kingdom/Land of the Gods geschreven door Kim Eun-hee en getekend door Yang Kyung-il.

Het verhaal

In het Joseon tijdperk in Korea heeft een oorlog gewoed dat de bevolking in honger en armoede heeft achtergelaten. Echter het hof, de edelmannen en de Haewon Cho clan (de machtigste adelijke familie), met als leider Cho hak-ju, de persoonlijk adviseur van de koning, hebben het nog altijd goed en leven in weelde met voedsel te over.

In Hanyang, waar het koninklijk hof gevestigd zit, is de koning al 10 dagen ziek en heeft zich niet vertoond. Ook zijn zoon, de kroonprins Lee Chang mag van de tweede koningin, zijn stiefmoeder, niet bij zijn vader kijken, omdat hij zogenaamd de pokken heeft. Maar Chang vertrouwt het niet en stuurt zijn persoonlijke lijfwacht en vriend, Mu-yeong naar de ziekenboeg om het logboek te halen, terwijl hij zelf stiekem het paleis binnendringt. Daar vlakbij de kamer waar zijn zieke vader verblijft, ziet en hoort en ruikt hij iets monsterlijks. Uit het logboek komen ze te weten dat Dr Lee Seung-hui als laatste bij hem is geweest, maar geen hofdokter is. Dr Lee woont in Dongnae en Chang besluit om samen met Mu-yeong naar Dongnae te reizen om meer te weten te komen over de ziekte van zijn vader.

Ondertussen komt Dr Lee na een lange terugreis weer thuis in het ziekenhuis Jiyulheon in Dongnae, waar Seo-bi als zuster werkzaam is. Dr Lee heeft echter slecht nieuws als zijn assistent in Hanyang is overleden op een vreemde manier. Omdat de zieken zoveel honger hebben en er niets te eten is, besluit een van de patiënten, Yeon-sin om de dode assistent te koken en hem als eten te geven aan de zieken zonder dat zij dit weten. Wanneer Seo-bi hier achter komt, is het te laat en iedereen bezwijkt aan het eten. Maar de doden blijven niet lang dood en staan weer op als levende doden hunkerend naar mensenvlees. Iedereen die zij bijten raakt ook besmet en wordt ook een monster. Seo-bi en Yeon-sin weten te ontvluchten en als Chang en Mu-yeong in Jiyulheon aankomen treffen ze daar enkel lijken aan.

Chang heeft echter meer aan zijn hoofd dan deze vreemde ontdekking, want de mannen van Cho zitten achter hem aan. Chang heeft namelijk verraad gepleegd door met behulp van de geleerden een brief op te stellen dat de koning dood is en dat hij daarom direct de troon moet betreden, met als reden dat hij het land weer in ere wil herstellen. Want Chang is namelijk een zoon van een concubine en wanneer de baby van de tweede koningin geboren zal worden, wordt hij van de troon gestoten en hoogstwaarschijnlijk vermoord. Want Cho heeft zijn eigen plannen. Met zijn zoon Beom-il als aanvoerder van zijn leger, zijn dochter als de tweede koningin die zwanger is van de koning, is hij van plan de macht over te nemen.

Met de machtsstrijd op de achtergrond, en het driegende gevaar van de monsters die iedere nacht herrijzen, staat het koninkrijk op het punt om ten onder te gaan. Het is aan Chang, Mu-yeong, Seo-bi en Yeon-sin om erachter te komen wat deze ziekte veroorzaakt en hoe ze dit tegen kunnen houden, terwijl ze tegen hordes monsters moeten strijden en uit handen van de mannen van Cho moeten blijven.

review series kingdom season 1
Yeon-sin/ photo by Juhan Noh, Netlfix

Prachtige art decoration en mooie beelden

Het feodale tijdperk is prachtig verbeeld. De mooie omgevingen, de decors, de art decoration, de kostuums, de gevechten, alles ziet er zo mooi en verzorgd uit, dat je je gelijk in die tijd waant. De serie neemt wel de tijd om het verhaal goed op te bouwen. Zo kan het begin wat traag overkomen, maar wanneer je eenmaal op de hoogte bent gebracht van wat er gaande is, komt de serie goed op gang en wordt het steeds spannender. Die trage opbouw zorgt er ook voor dat je de personages beter leert kennen en echt met hen mee kan leven, wanneer de spanning stijgt. Wanneer de vier hoofdpersonen dan ook bij elkaar zijn gekomen, kan de serie pas echt goed beginnen.

Maar ook het gedrag uit die tijd krijgt volop de aandacht. De eer van Chang, maar ook zijn ietwat verwende afkomst, zijn wereldvreemdheid in het begin, zijn komische relatie met Mu-yeong staat in contrast met de machtsbeluste Cho, die niets om mensen geeft, zelfs niet om zijn dochter en alles doet om meer macht te verkrijgen. We zien de trieste gesteldheid van de arme boeren en ook weer het contrast met de edelmannen, die verwende domme mannetjes zijn.

Dit wordt ook op een erg mooie manier gefilmd. Prachtige beelden van de natuur. Maar ook creepy beelden van de zombies, die er overigens erg eng uitzien, zijn met creativiteit geschoten. Zo wordt een compleet universum geschapen waarin het verhaal zich afspeelt.

review series kingdom season 1
Seo-bi/ photo by Juhan No, Netfix

De personages

De hoofdpersoon, de held, is kroonprins Chang die er niet alleen achter wil komen wat zijn vader mankeert en of hij überhaupt nog leeft, maar nu ook het volk van dichtbij ziet en hun armzalige bestaan. Chang is rechtvaardig, barmhartig en wil oprecht zijn volk helpen en iedereen redden. Chang is daarom de held in het verhaal. Hij wordt bijgestaan door Mu-yeong, zijn persoonlijke lijfwacht, die ondanks dat hij voor de komische noot zorgt, ook best een bad ass is, slimmer dan hij lijkt en goed kan vechten. Hun conversaties zijn vriendschappelijk en hun band is sterk.

Seo-bi is een verpleegster die werkte voor Dr Lee. Zij is degene die weet dat Dr Lee de herrijzenis plant heeft gebruikt om de koning weer tot leven te brengen en dat dit de oorzaak is van dit alles. Daarom is zij op zoek naar deze plant die groeit in de Bevroren Vallei om uit te vinden of zij een tegengif kan maken. Zij is verzorgend, vriendelijk, maar staat zeker ook haar vrouwtje en is niet bang om te vechten, wat ze overigens best goed kan met wat zij voorhanden heeft als wapen.

Tenslotte is er de geheimzinnige Yeon-sin. Zijn identiteitsbewijs is vals en niemand weet hoe hij echt heet, waar hij vandaan komt en wat zijn verhaal is. Wel kan hij erg goed vechten, beter dan de meeste soldaten en denkt Mu-yeong dat hij lid was van de elitegroep Chako, die op tijgers jaagt en waartoe alleen de beste krijgers behoren. Vooralsnog helpt hij Chang in de strijd tegen de monsters.

Dan zijn er nog de overige personages die van belang zijn. Ten eerste Cho hak-ju de leider van de Haewon Cho clan, de belangrijkste adel. Hij heeft zijn klauwen diep in de koning gezet door zijn zoon Beom-il de legerleider te maken en zijn dochter de tweede koningin.

Elke stad/gemeente heeft zijn eigen Magistraat. In Dongnae leren we Cho Beom-pal kennen die nieuw is aangesteld. Een verwend dom en laf mannetje die door Seo-bi wordt gered en vervolgens verliefd op haar wordt. Hij zorgt ook voor een komische noot in het verhaal.

Ook leren we in de stad/gemeente Sangju de Heer Ahn Hyeon kennen, die vroeger aan het hof de leermeester was van Chang en ook Korea heeft geholpen om de oorlog te beëindigen. Chang roept zijn hulp in en het lijkt erop dat Ahn Hyeon al meer weet over deze monsters.

review series kingdom season 1
Mu-yeong/ photo by Juhan Noh, Netflix

Horror en gekonkel

De horror van de zombies/monsters die nietsontziend is, wordt erg mooi maar eng en ook vaak heftig en spannend in beeld gebracht. De monsters slapen gedurende de dag verstopt van de zon, maar komen ’s nacht hongerig uit hun schuilplaatsen. Ze zijn snel, bijtgraag en ze kunnen alleen gedood worden door hen te onthoofden of in hun hoofd te schieten. Het levert een paar spannende scènes op, die soms ook erg zielig zijn, maar ook de gevechten met zwaarden en pijl en boog zijn mooi gefilmd en prachtig om te zien.

Wel is er goed de balans gehouden, tussen de aandacht voor de personages, de horror en enge scènes, het proberen een oplossing te vinden en het gekonkel van Cho, de edellieden en de tweede koningin. Allemaal hebben ze geheimen en willen ze enkel hun tegen hachje redden, het liefst zo rijk mogelijk.

Maar ook binnen het kamp van Chang lijkt er een verrader rond te lopen, die bericht geeft aan Cho. Men verdenkt Yeon-sin want niemand weet wie hij is, maar dat blijft aan het einde van dit eerste seizoen nog de vraag.

De cliffhanger

Maar niet alleen dat blijft nog een mysterie, ook hoe het na die laatste scènes in hemelsnaam gaat aflopen. We zagen Chang opstaan als echte leider, die het beste voor heeft met zijn volk, bijgestaan door My-yeong, Ahn Hyeon en ook Seo-bi staat aan zijn zijde. Magistraat Cho moet een kant gaan kiezen en aan wiens kant Yeon-sin staat moet nog blijken.

Ook zagen we dat de tweede koningin een verschrikkelijk geheim bij zich draagt. En dat Cho na geëxperimenteer op de monsters een heel dodelijk en niet te stoppen wapen in handen heeft. Het eindigt in de strijd van Sangju, waarin het lijkt alsof Chang en de zijnen hebben gezegevierd, totdat Seo-bi tot een levensgevaarlijke conclusie komt.

Hoe lang we moeten wachten is nog onbekend, maar er komt sowieso een tweede seizoen waarin we zullen zien hoe het af gaat lopen met Chang en zijn mensen en hoe ze zich uit deze hachelijke laatste scène gaan weten te redden.

Conclusie

Kingdom is een erg goed gemaakte en interessante serie die zowel voor horrorliefhebbers als voor liefhebbers van geschiedkundige tijdperken een echte aanrader is. Door de prachtige aankleding, de mooie cinematografie, de voldoende uitdieping van personages, die hen goed tot leven brengt, mysterie, actie, verraad en machtspelletjes, hordes zombies, horror scènes, gevechtsscènes, een scheutje humor en veel spanning is dit een top serie.

Praktische info

  • Kingdom (2019)
  • Language: Korean
  • Season: 1
  • No. of episodes: 6
  • Running time episodes: 43-56 minutes
  • Directed by: Kim Seong-hun
  • Written by: Kim Eun-hee
  • Based on: Land of the Gods by Kim Eun Hee
  • Starring: Ju Ji-hoon, Bea Doona, Kim Sang-ho, Ryu Seung-ryong
  • Production company: AStory
  • Distributed by: Netflix