Serie Review: American Gods Seizoen 1

review series american gods season 1
American Gods/ AMC

American Gods is een prachtige en bijzondere serie die uitblinkt in cinematografie en een bijzondere manier van verhalen vertellen.

American Gods is gebaseerd op het gelijknamige boek van Neil Gaiman uit 2001. Zoals de titel al doet vermoeden gaat het hier om Goden, allerlei verschillende Goden uit verschillende culturen die door de immigranten naar Amerika werden meegenomen. Maar in de loop der tijd zijn er nieuwe Goden ontstaan, andere dingen die mensen gingen aanbidden. In American Gods volgen we door de ogen van een ex-gevangene Shadow Moon deze bovennatuurlijke strijd tussen de oude en nieuwe Goden.

Wie bekend is met het werk van Neil Gaiman, zowel met zijn boeken als de beroemde graphic novels The Sandman, weet dat hij een begenadigd verteller is, met een rijke fantasie, maar dat zijn manier van vertellen nogal bijzonder is en afwijkt van de standaard manier van het vertellen van een verhaal. De focus ligt bij Neil Gaiman op ideeën, uitgebeeld in woord of tekeningen in complexe schetsen, die direct of indirect het idee erachter vertellen. Het grote verhaal, het plot wordt door middel van flarden kleine plots of schetsen begeleid die uiteindelijk samen één geheel vormen. Deze manier van vertellen vergt enige gewenning en bij deze serie is dat niet anders. De prachtige en kunstige cinematografie maakt dit wel een stuk makkelijker. Dus heb even geduld met deze serie, want het duurt even voordat het verhaal op gang komt. Wanneer je eerst het boek hebt gelezen maakt dit het kijken naar de serie wel gemakkelijker, het is een pre maar geen must.

Het verhaal

Shadow Moon zit in de gevangenis, veroordeeld tot een straf van zes jaar voor beroving en geweldpleging. Na drie jaar komt hij echter vervroegd vrij en het is aftellen totdat hij weer naar huis kan en naar zijn vrouw Laura die op hem wacht. Maar wanneer hij nog een paar dagen te gaan heeft, krijgt hij slecht bericht: Laura is in een auto-ongeluk omgekomen en hij mag naar huis om haar begrafenis bij te wonen.

In het vliegtuig naar huis maakt hij kennis met een vreemde oude man, die zichzelf Mr Wednesday noemt en deze biedt hem een baan aan als bodyguard. Shadow weigert, hij heeft immers een baan als hij uit de gevangenis zou komen, bij de sportschool van zijn vriend Robbie. Wat hij echter niet weet is dat Laura bij Robbie in de auto zat en hij ook is verongelukt. Wat hij ook niet weet is dat Laura en Robbie samen een verhouding hadden. Hij is dus in één klap alles kwijt, zijn vrouw, zijn beste vrienden Robbie en ook Audrey de verbitterde vrouw van Robbie, en zijn baan. Er is niets meer dat hem bindt aan zijn oude leven.

Wanneer hij dan ook Wednesday weer tegenkomt in een bar samen met een rare gast Mad Sweeney die zegt dat hij een Leprechaun is, verliest hij een weddenschap en gaat voor Wednesday werken. Ook krijgt hij een gouden munt van Mad Sweeney wanneer Shadow hem in een gevecht verslaat. Deze munt gooit hij op het graf van Laura. Al deze gebeurtenissen zijn het begin van een vreemd avontuur waarin Shadow terecht komt en waarin hij de meest vreemde wezens/goden tegenkomt. En ook voor Laura begint een heel nieuw leven na haar dood, wanneer ze door toedoen van de gouden munt uit haar graf kruipt. Shadow en Laura zijn de pionnen geworden van een levensgevaarlijk spel van de machtige nieuwe en oude Goden.

review series american gods season 1
Media/ AMC

Prachtige vormgeving en cinematografie

Allereerst moet gezegd worden dat de cinematografie geweldig is. De serie maakt gebruik van veel verschillende technieken, van echte animatie, comic-achtige stijl, droom sequences, surrealistische beelden, prachtige droomachtige kunstige voorstellingen van de manier waarop de regen naar beneden valt, tot het opstijgen van de zaadjes van een paardenbloem en het idee van een hiernamaals. De serie is echt een lust voor het oog. De beelden zijn betoverend en maken de serie erg verslavend.

De muziek levert een bijzondere bijdrage, door niet alleen te kiezen voor verschillende muziekstijlen, maar ook door de wat lazy jazzy stijl die als thema telkens terugkomt. Ook dit werkt betoverend en maakt de serie erg speciaal. Sowieso is deze serie met geen enkele andere serie die ik tot nog tot heb gezien te vergelijken. Dit betekent wel dat je even moet wennen aan deze bijzondere stijl.

Bijzondere manier van vertellen

De manier van vertellen is namelijk anders dan je gewend bent. Vooral de eerste drie afleveringen volgen we Shadow en zijn dienstverband met Wednesday en hun vreemde belevenissen. Schetsmatig worden we ondertussen voorgesteld aan verschillende Goden. Zoals Bilquis een Godin van de liefde, die haar aanbidders verzwelgt. Maar ook gaat Wednesday langs bij oude vrienden en ontmoeten we de Zorya Zusters en Czernobog, Slavische Goden.  De Zorya Zusters, de ochtendster en de avondster, bewaken Simargl die anders het universum zou verzwelgen. En Czernobog is een evil god. We zien een andere losse scène waarin een verkoper Salim een immigrant uit Oman die een Djinn ontmoet en daar seks mee heeft. Een vrij expliciete, maar liefdevolle bijzondere scène.

In de eerste drie afleveringen worden voornamelijk losse flarden van de levens van mensen en Goden getoond die vooralsnog schijnbaar niets met elkaar te maken hebben. Weliswaar verpakt in een prachtige cinematografie komen we eigenlijk nog vrij weinig te weten. De enige draad die te volgen is, is de interactie tussen Wednesday en Shadow. Maar waarom Wednesday Shadow langs al deze verschillende Goden brengt blijft vooralsnog een raadsel. Qua duidelijk verhaal is de serie dan nog moeilijk te volgen. De nadruk op veel expliciete seks, full frontal naakt beelden en erecties (de reden waarom de serie 18+ is), lijkt dan ook vrij overbodig en lijken alleen te dienen om te shockeren, omdat er totaal geen achterliggende gedachte achter lijkt te zitten. Maar niets is minder waar en wie geduld heeft komt daar in de verdere afleveringen achter.

review series american gods season 1
Laura Moon/ AMC

Laura Moon

Want vanaf de vierde aflevering komt er meer verhaal in de serie. Door middel van een flashback aflevering zien we hoe Shadow en Laura elkaar ontmoetten en hoe hun relatie ontstond en vorm kreeg. We krijgen eigenlijk een heel goed beeld van Laura en leren haar goed kennen, terwijl Shadow een vrij oppervlakkig personage blijft. In tegenstelling tot Laura die een heel complex figuur blijkt te zijn, een jonge vrouw met een duister randje, die neigt naar zelfdestructie en een zinloos leven leidt, waarin ze hooguit om iets kan geven en niet van kan houden. Wanneer ze uit de dood opstaat, na een prachtige scène waarin ze door Anubis wordt geclaimd en teruggehaald wordt door de gouden munt, verandert haar blik op de wereld en op Shadow. Haar fysieke zicht is grauw, maar een helder gouden licht omhult Shadow die ze al vanuit de verte kan zien. Hij is letterlijk het licht in haar leven geworden.

Haar verhaal en de focus op Laura wijkt af van het boek. En ook haar speciale maar vreemde relatie met Mad Sweenney wijkt af van het boek en blijkt een briljante zet. Want Mad Sweeney zit haar achterna; hij wil zijn speciale munt terug die hij per ongeluk aan Shadow heeft gegeven. Maar Laura kan het alleen vrijwillig aan hem teruggeven en niet alleen zorgt de munt ervoor dat ze weer leeft, al zij het in een halve vergane staat, maar zorgt er ook voor dat ze megasterk is. Dus besluit Mad Sweeney haar naar iemand te brengen om haar te laten herrijzen en kan hij zo zijn munt terugkrijgen. Hun interactie is erg komisch en ook zien we hoe hun band verder terug gaat naar een ver verleden, naar een vorig leven van Laura als dievegge Essie MacGowan en hoe zij Mad Sweeney mee naar Amerika nam met haar verhalen. Ondertussen komen de losse verhalen meer bij elkaar, doordat ze onderweg de taxi van Salim nemen en hij op zoek blijkt te zijn naar zijn Djinn. Wat een leuke roadtrip oplevert met deze drie hele verschillende figuren.

Nieuwe vs Oude Goden

Ondertussen maakt Shadow kennis met de nieuwe Goden, waaronder Media, gespeeld door Gillian Anderson (zo zag je haar nog nooit, wat een briljante rol) en Technical Boy, onder leiding van Mr World. Ook zij zijn prachtig verbeeld. Hun vormgeving en de cinematografie rondom hen is zo rijk en fantasievol. Hun optredens zijn kort maar krachtig.

Ook de oude Goden worden aan de kijker voorgesteld, opgetekend door Mr Ibis partner van Mr Jaqueel (Anubis) van een begrafenisonderneming, beschrijft hij de coming to America passages, die voorafgaan aan elke aflevering. We zien achtereenvolgens de Vikingen die aanspoelden bij Amerika en baden tot hun God Odin. Maar ook Anansi, (Mr Nancy), de trickster en verhalenverteller, die met de Afrikaanse slaven meekwam naar Amerika. Nunyunni, een eeuwenoude nomandengod die het aflegde tegen nieuwe oude Goden, in een prachtige animatiestijl. We zien Mexicaanse vluchtelingen die de grens over willen steken met hun God Jezus. Het enige wat mist zijn de Aziatische religies en hun Goden, die helemaal niet ter sprake komen. En dat is wel jammer, aangezien deze serie op vele niveaus erg divers is.

review series american gods season 1
quite a show/ AMC

Thema’s

Ondertussen bespreekt de serie vele thema’s, vaak verbeeld door de Goden die de mens aanbidt. Van racisme, slavernij, vluchtelingen, feminisme, wapens, oorlog tot de nieuwe goden de media en technische snufjes waar de mens zich mee bezighoudt, allemaal georganiseerd door Mr World die de wereld en alles erin met elkaar verbindt. Terwijl de oude Goden aanbidding vroegen en er bescherming, goede oogst en inspiratie en een zinvol leven voor terug gaven, zijn de nieuwe Goden enkel uit op het afleiden en bezig houden van de mens. Oftewel de mens had, als heeft, altijd iets nodig om zijn leven zinvol te maken of hem af te leiden van een zinloos bestaan. De mens moet in iets hogers geloven dan hijzelf, zo lijkt het.

Andere thema’s die worden aangesneden zijn seksualiteit, homoseksualiteit, de manier waarop mensen geloven en aanbidden. Dit kan soms erg moralistisch en overdreven overkomen, vooral in het begin wanneer er nog geen echte richting is in het verhaal, maar de personages van vooral Laura, Mad Sweeney en Salim, geven het een menselijke gestalte. Vreemd genoeg blijft Shadow erg oppervlakkig. Na dit seizoen weten we nog helemaal niets over hem. Ook zijn reacties en gedrag blijven vrij passief en het ontbreekt hem aan echte persoonlijkheid. In dit verhaal is hij meer het personage door wiens ogen we het beleven als kijker, een vlak personage dat de kijker zelf moet invullen. Dit werkt goed in een boek, maar op beeld in een serie is het wat vreemd. Want ieder personage, hoe kort ook in beeld is vele malen interessanter dan Shadow. Als het goed is komt daar in het volgende seizoen dat nu in de maak is verandering in, als ze de grote lijnen van het boek blijven volgen. En zien waarom juist Shadow in deze strijd is betrokken door Mr Wednesday, oftewel Wodan/Odin.

Conclusie

American Gods is een erg mooie en sterke serie vooral op cinematografisch gebied. De serie maakt vooral van de manier van filmen gebruik om een verhaal op een onconventionele manier te vertellen. De serie is prachtig en betoverend om te kijken, dromerig, gewelddadig, bloederig, erotisch en sprookjesachtig en speelt in op eeuwenoude ideeën en nieuwe ontwikkelingen waar de mens zich mee bezig houdt of aanbidt. Terwijl de oude en nieuwe Goden strijden om de heerschappij over de mens, waarin Shadow en Laura midden in verzeild zijn geraakt. Met bijzondere personages, een bijzonder manier van vertellen en filmen is dit een magische reis, die nog lang niet aan zijn einde is gekomen. De echte strijd is zojuist pas begonnen.

Praktische info

  • American Gods (2017)
  • Season: 1
  • No. of episodes: 8
  • Running time episodes: 54-65 minutes
  • Created by: Bryan Fuller, Michael Green
  • Based on: American Gods by Neil Gaiman
  • Starring: Ricky Whittle, Emily Browning, Ian McShane, Pablo Schreiber, Omid Abtahi, Gillian Anderson, Demore Barnes, Yetide Badaki, Bruce Langley, Crispin Glover
  • Music by: Brian Reitzell
  • Cinematography: Darran Tiernan, Jo Willems, Aaron Morton
  • Edited by: Ron Rosen, Howard leder, Stephen Philipson, Amy E. Duddleston, Art jones
  • Production company: Fremantle Media Noth America, Canada Film Capital
  • Original Network: AMC