Film Review: The Legend of Hell House (1973)

review film the legend of hell house 1973
welcome to hell house

The Legend of Hell House is een verfilming van het boek Hell House van Richard Matheson uit 1971.

In het boek is het beruchte Belasco huis een hell house geworden wegens de godslastering en perversiteiten die daar hebben plaatsgevonden onder de invloed van Emeric Belasco. In het boek komen dan ook hevige extremiteiten voor die in de film sterk zijn verminderd, vooral op seksueel gebied. Het verhaal zelf is nagenoeg hetzelfde gebleven met dank aan het scenario dat Richard Matheson zelf schreef.

Alhoewel het gaat om een haunted house is dit geenszins een klassiek Engels haunted house verhaal, zoals een gothic horror. De film gaat niet voor subtiliteiten die zorgen voor een enge onheilspellende sfeer die langzaam wordt opgebouwd en steeds meer invloed heeft op de personages. Dat het Belasco huis een slechte invloed heeft op de personages is wel een feit, maar de algehele stijl is meer een gewone bovennatuurlijke film die toch een klein beetje wil provoceren. Dat laatste zorgt er eigenlijk een beetje voor dat de film niet helemaal de tands des tijds kan doorstaan.

review film the legend of hell house 1973
Florence Tanner

Het verhaal

Een rijke stinkerd, genaamd Deutsch stelt een onderzoeksteam samen om naar het Belasco huis te gaan om te onderzoeken of er leven na de dood is, aangezien hij zelf niet lang meer heeft. Het huis is er uitermate geschikt voor aangezien er in de tijd van de eerste eigenaar, Belasco, 27 mensen zijn omgekomen en sindsdien er vreemde dingen in het huis gebeuren waar al eerder twee onderzoeksteams naar toe zijn gegaan. Daarbij kwamen in totaal 8 mensen om. Nu is het de de beurt aan Lionel Barrett een parapsycholoog, Florence Tanner een jong mentaal medium en Ben Fischer de enige die levend en wel als onderzoeker uit het huis is gekomen en een fysiek medium. Barrett neemt tevens zijn vrouw mee.

Eenmaal aangekomen in het huis, lijkt het alvorens goed te gaan en ze beginnen met hun seances en onderzoek, waarbij Fischer het meest terughoudend is. Maar al gauw beginnen ze één voor één onder invloed te raken van het huis. Florence is ervan overtuigd dat Belasco een zoon had, Daniel die haar om hulp vraagt en zij is vastbesloten om iedere ziel die in het huis zit opgesloten te bevrijden en met name Daniel. Ann, de vrouw van Barrett, raakt al snel seksueel beïnvloed door het huis en probeert Fischer te verleiden in een trance-achtige toestand. De enige die niet beïnvloed lijken zijn Barrett die zich alleen focust op wetenschappelijk bewijs. Fischer sluit zich ondertussen af van alles. Barrett heeft een machine laten komen die alle opgestapelde energie uit het huis kan zuigen. Hij is er namelijk van overtuigd dat er geen geesten zijn, maar enkel opgeslagen energie die niet weg kan. Florence echter weet zeker dat er gevangen zielen in het huis zitten, gevangen door Belasco die hen allemaal in het huis houdt. Terwijl ze op het punt staan te ontdekken wat het geheim is van het Belasco huis, slaat het huis toe.

review film the legend of hell house 1973
supernatural phenomena occur

Vrij cliché

Wat gelijk al indruk maakt is de elektronische zware muziek met een bas die al snel zorgt voor een onheilspellende sfeer. Het huis, gehuld in mist, de personages die voor de deur staan en opkijken naar de dichtgemetslede ramen en zegt Florence zegt dat dit niet goed is, is de voorbode voor een haunted house verhaal.

Maar dat echte verhaal is anders dan misschien verwacht. In plaats van een langzaam opgebouwde beklemmede sfeer, duiken ze er gelijk in met zwevende tafels, open en dicht slaande deuren en beddengoed dat uit zichzelf wordt opengeslagen. En allerlei rondvliegend keukengerei. De zogenaamde hauntings laten niet veel tot de verbeelding over. Ook het gedrag van de personages is niet raadsel- of twijfelachtig maar vrij oppervlakkig en gemakkelijk neergezet. De angst en terror die opgewekt zou kunnen worden bij de personages blijft uit. Waarschijnlijk omdat het doorgewinterde vakmensen zijn die dagelijks met geesten te maken hebben, maar dit huis heeft mensen vermoord… Dat zou toch iets meer losmaken dan hier en daar en enkele gil of een soort bezetenheid, die blijkbaar enkel vrouwen treft. De film rust wat dat betreft geheel op clichés

review film the legens of hell house 1973
the famous machine

Ook het idee, wat nu in ieder geval vrij achterhaald is, over paranormaal onderzoek en mediums, is simpel opgezet en probeert indruk te maken met een hele grote machine die drie schermpjes heeft en wat knopjes, maar verder een enorm blik is.

Misschien dat toen de film vrij eng en misschien wel een beetje provocerend was, maar nu zijn sommige scènes echt niet te doen, zoals de scène met de kat die Florence aanvalt, is eerder lachwekkend dan eng.  Als horror qua verhaal en opbouw en hoe de personages zijn neergezet is dit niet bepaald een geslaagde enge film die je geregeld de stuipen op het lijf zou moeten jagen, maar soms helaas hopeloos verouderd.

review film teh legend of hell house
Florence is being haunted

Cinematografie, muziek, art direction

Maar zoals eerder vermeld, is de muziek dan wel weer erg bijzonder en opvallend. Maar ook de cinematografie, het camerawerk,  camerastandpunten en het gebruik van licht en donker zijn wel dik in orde. De prachtige kamers die een weelderig decor vormen zijn veelal goed verlicht, en lopen personages door schaduwen, waardoor de beweging van licht naar donker vanuit de karakters lijkt te komen en niet vanuit het huis. De typische jaren 70 close ups van gezichten die de emotie van dat moment moeten uitbeelden en daardoor erg de nadruk op wordt gelegd, maken het nostalgisch in deze tijd om naar te kijken, evenals de kleding en makeup.

review film the legend of hell house 1973
gruwesome death

Conclusie

The Legend of Hell House legt het er dik bovenop. Er is geen sprake van een langzaam enge opbouwende sfeer en het is jammer dat de personages niet meer zijn uitgewerkt en dat enkel hun geruzie hun kenmerken tot uiting laat brengen in plaats van de hauntings zelf, die overigens dus niet veel voor stelden en dus ook weinig teweeg zouden kunnen brengen. Alhoewel de nadruk steeds ligt op de perversiteiten en extremiteiten die zich in het huis hebben afgespeeld, is er nauwelijks bloed te zien. Het meeste bloed is wederom van Florence afkomstig, het jonge onschuldige meisje dat het juiste wil doen. Het wordt niet gruwelijk, maar ook niet eng. Het is een film die nu enigszins uit de tijd is, en misschien leuk of interessant is voor de horror liefhebber, maar nergens echt in uitblinkt. 

Praktische info

  • The Legend of Hell House (1973) 95 min
  • Directed by: John Hough
  • Produced by: Albert Fennell, Norman t. Herman, James H. Nicholson, Susan Hart
  • Written by: Novel & Screenplay: Richard Matheson
  • Starring: Pamela Franklin, Roddy McDowall, Clive Revill, Gayle Hunnicutt
  • Music by: Delia Derbyshire, Brian Hodgson
  • Cinematography: Alan Hume
  • Edited by: Geoffrey Foot
  • Production company: Academy Pictures Corporation
  • Distributed by: 20th Century Fox