Serie Review: Altered Carbon Seizoen 1

review series altered carbon season 1
Bay City

Altered Carbon is een ambitieus science fiction cyberpunk noir actie spektakel dat er prachtig uitziet en een cool plot heeft.

De serie is een adaptatie van het gelijknamige boek van Richard K. Morgan uit 2002. Het is het eerste deel uit een reeks van drie met Takeshi Kovacs als hoofdpersoon. De serie vertelt dan ook het verhaal van Takeshi Kovacs dat zich afspeelt tegen een achtergrond in de verre toekomst (zo’n 300 jaar), waar verschillende ethische, morele, maatschappelijke en religieuze kwesties spelen. Alhoewel dit belangrijke onderdelen vormen in het verhaal, draait de serie om Takeshi. Het zijn zijn ervaringen en belevenissen waarbij anderen betrokken zijn of raken waar het in de serie werkelijk om draait.

review series altered carbon season 1
Takeshi Kovacs en Kristen Ortega

Het verhaal

In deze verre toekomst heeft ieder mens achter in zijn nek een Stack geïmplanteerd gekregen als kind. Op die Stack staat je bewustzijn, je herinneringen, ‘je ziel’. Elke Stack kan in ieder lichaam worden geplaatst, de zogenaamde Sleeve. Wanneer je Sleeve sterft, kan je dus via je Stack voortleven. Als je geen geld hebt, kan je een nieuwe sleeve toegewezen krijgen die beschikbaar is, door de Protectorate (het rijk). Maar als je rijk bent, kan je jezelf laten klonen, synthetische sleeves laten maken en zelfs je stack laten backuppen, zodat je werkelijk nooit sterft. Want wanneer je stack kapot wordt gemaakt sterf je een real death, RD. Maar wie heel rijk is, zal nooit hoeven sterven, de zogeheten Meth’s (van Methusalem).

Vroeger, meer dan 250 jaar geleden, nadat de stacks werden uitgevonden, vond er een opstand plaats, aangevoerd door Quellchrist Falconer, die de Envoys leidde, een groep supersoldaten die getraind waren om gemakkelijk sleeves te wisselen zonder daar last van te hebben en martelingen te doorstaan, zelfs in virtual reality, VR. Omdat zij het verschil tussen mensen, tussen arm en rijk en de eeuwiglevenden en degenen die ze als slaven konden gebruiken op te heffen, wilde Quell de stacks bestrijden. Maar die opstand is neergeslagen door de CTAC de speciale eenheid van de Protectorate en Takeshi Kovacs was de enige overlevende, totdat hij opgepakt werd en gevangen werd genomen en zijn stack voor 250 jaar werd opgeslagen.

Nu 250 jaar later wordt hij wakker in een andere sleeve. Het blijkt dat hij is ingehuurd door Laurens Bancroft, één van de rijkste mannen van het Protectorate om zijn moord op te lossen. Bancroft heeft een backup die ieder uur gemaakt wordt, maar vlak voordat de nieuwe backup gemaakt zou worden, werd hij vermoord en werd zijn stack kapot geschoten. En kan hij zich daarom niet herinneren, want dat stukje geheugen, wie hem heeft vermoord, is niet opgeslagen. Takeshi is de beste man voor de job.

review series altered carbon season 1
Takeshi in VR

Peronages

Dit is de hele premisse van het verhaal, maar er gebeurt natuurlijk nog veel meer. Niet alleen krijgt hij hulp van AI, Poe, wanneer Takeshi zijn intrek neemt in het hotel The Raven, maar ook van agente Kristen Ortega die net haar partner, Ryker, heeft verloren en om eigen redenen geïnteresseerd is in zowel de moord op Bancroft als Takeshi. Tijdens één van zijn onderzoekmissies stuit Takeshi op een oud militair, Vernon Elliot, die zijn dochter Lizzy heeft verloren, en waarvan haar psyche in de stack flink is beschadigd. Zijn vrouw Ava een hacker/dipper zit gevangen, wegens hacken. Takeshi biedt aan Lizzy te helpen via Poe, als Veron hem helpt.

review series altered carbon season 1
Takeshi and Poe in The Raven

Takeshi Kovacs

Voor Takeshi is de meeste aandacht. Via flashbacks zien we hem in zijn ‘birth sleeve’ en leren we de achtergrond van Takeshi kennen. Zijn ouders, zijn zusje Rei en hun onderlinge relaties. Hoe hij een Envoy werd en wat zijn relatie is tot Quell. Dit alles wordt niet direct op chronologische wijze verteld zodat er wel telkens meer informatie vrijkomt, maar niet direct zorgt voor een heel duidelijk beeld. Hierdoor kan het karakter van Takeshi wat oppervlakkig overkomen, omdat je pas tegen het einde weet hoe het zit en wat er is gebeurd.

Dat neemt niet weg dat er niet heel veel aandacht is voor persoonlijke ontwikkeling. De hele diepgang kan voor sommigen te kort schieten, maar daar ligt ook niet per se de focus op in deze serie.

review series altered carbon season 1
Takeshi Kovacs

Prachtige sfeer, cinematografie en art direction

De serie ziet er prachtig uit, in een mooie vormgegeven cyberpunk neon kleurige setting met een donkere druilerige achtergrond. In tegenstelling tot de rijken, de Meth’s die letterlijk boven de wolken wonen in hun prachtige villa’s. Maar ook het hotel van Poe, The Raven ziet er mooi uit met een zeker art deco jaren 20 stijl, terwijl hij zelf uit het victoriaanse tijdperk lijkt weg gestapt. Het geeft een bijzondere mix, waardoor het een eigen sfeer krijgt en niet direct te plaatsen is. De special effects zien er mooi uit en er is veel aandacht besteed aan de details. Zoals bijvoorbeeld de VR wat, wanneer het slecht bewaard is gebleven er groezelig en korzelig uitziet, maar altijd een zekere ‘vloeibaarheid’ over zich heeft. De wereld die ze gecreëerd hebben, zowel in Bay City (het voormalige San Francisco) als de andere wereld waar Takeshi vandaan komt ziet er mooi uit en doet de omgeving tot leven komen.

review series altered carbon season 1
Poe likes to act human

Ethische, morele, religieuze en filosofische kwesties

De serie zit vol met actie, geweld en seks, maar ook met de meer ethische en morele kwesties. Zo kan men kiezen vanwege je geloof dat je stack gecodeerd is, wat betekent dat je na je sleeve dood niet meer geplaatst wordt in een andere sleeve. De neo katholieke kerk gelooft namelijk maar in één lichaam, één leven en niet in het verschil tussen sleeve dood en RD. Dat geeft de vraag wat de mens mens maakt. Het lichaam of de geest opgeslagen op een stack? Wanneer je een arm na amputatie vervangt door een prothese, wat is dan het verschil wanneer je dat met een heel lichaam doet. Belangrijk in deze kwestie is dat mensen waarvan hun sleeve gedood is, maar hun stack intact is maar gecodeerd, zij niet virtueel ondervraagd kunnen worden over hun moordenaar.

Maar groter nog is de vraag of wij mensen wel gemaakt zijn om ‘eeuwig’ te leven. De Meth’s gedragen zich als goden, zijn megalomaan, lijden aan grootheidswaanzin en denken alles te kunnen en mogen doen. Dit alles wordt aangestipt, het speelt als thema en oorsprong van dit hele verhaal van Takeshi een grote rol, zonder dat er op een erg moralistische of filosofische manier aandacht aan wordt gegeven. De vragen worden hardop gesteld en zorgen voor zowel iets meer diepgang, maar vooral voor de ontwikkeling van het plot. Dat zorgt er tevens voor dat sommige teksten en zinnen uit het script iets te geforceerd of cheesy overkomen.

review series altered carbon season 1
Vernon and his damaged daughter Lizzy in VR

Veel lijntjes

Er is ook veel te veel om op te focussen. De morele achtergrond, de personages en hun rol en achtergrond, de moord op Bancroft. Maar ook de sleeve moord op Lizzy, een raadselachtige dood van een meisje dat uit de hemel viel. De ex partner van Ortega, Ryker. Wie is Quell Falconer precies? Wat is de achtergrond van Takeshi? Wie is de Ghost Walker die nooit op beeld verschijnt en zijn data dus blijkt te kunnen wissen? Dit zijn allemaal vragen die beantwoord worden. Dit seizoen is dan ook één groot verhaal, dat een vrij afgesloten einde heeft, alhoewel het verhaal van Takeshi gewoon doorgaat. De serie voelt hierdoor aan als één hele lange film waarin heel veel te beleven valt. De actie, de vechtscènes zien er mooi en indrukwekkend uit, met mooie shots en originele ideeën.

review series altered carbon season 1
Quell teaching the Envoys

Maar ook is er voldoende ruimte voor liefde, en humor, soms droog komisch, maar ook in bepaalde situaties. Het idee dat je een man in een vrouwelijke sleeve kan doen en vice versa is een leuke gimmick, alhoewel ze daar niet veel aandacht aan hebben besteed, qua romantische liefde. Ook de vraag of je dus valt op de stack of de sleeve waar de persoon in zit, blijft wat onduidelijk en daar had meer mee gedaan kunnen worden. Gelukkig zijn er een aantal hele grappige en ontroerende scènes waarin Kristen de stack van haar oma in het lichaam van een bebaarde en vol getatoeëerde crimineel zet, wat er niet alleen heel komisch uitziet, maar dan wel erg duidelijk laat zien dat het om het innerlijk, de geest van de persoon, de stack gaat en niet om het lichaam of sleeve waar het in zit. 

Dat is trouwens wel een beetje wennen aan de serie, al diezelfde mensen in andere lichamen. En je zal merken dat het best moeilijk is om door die buitenkant heen te kijken. Doordat we zowel Takeshi in zijn oorspronkelijke lichaam (Will Yun Lee) zien als zijn geleende sleeve (Joel Kinnaman), kan je daar langzamerhand doorheen prikken. Maar het valt wel op hoe gefocust je eigenlijk bent op uiterlijk. De enige die dit onwennige gevoel gelijk weg neemt is de oma van Kristen.

review series altered carbon season 1
a CTAC interrogation room in VR

Seks en gender en seksualiteit

De serie is niet preuts, er zijn een hoop full frontal naakte vrouwelijke en mannelijke lichamen te zien, wat zowel functioneel is, want klonen kloon je nu eenmaal niet met kleertjes aan en seks heb je ook niet helemaal aangekleed, maar ook goed past in de serie en ook nooit vulgair wordt. Er is zelfs een vechtscène met een naakte kloon, dat erg knap is gedaan. Aangezien een sleeve, maar een omhulsel is en niets meer. Belangrijker is de geest, wat bijvoorbeeld blijkt uit de voorkeur voor martelingen in VR in plaats van in het echt met de echte sleeve. Alhoewel de serie niet preuts is en er aardig wat seks te zien is, krijgen we van een homostel niet eens een heel klein kusje te zien. En zien we bij het weerzien van een echtpaar, waarvan de vrouw nu tijdelijk in een mannenlichaam zit ook geen innige kus of omhelzing of liefkozingen behalve lieve woorden en koosnaampjes. Dat is wel erg jammer dat ze daar niet voor hebben gekozen.

Alhoewel er nog steeds verschil is in gedrag en vooral de manier waarop tussen mannen en vrouwen, en machtigste persoon een man is, Bancroft en hoofd van politie ook een man en er dus geen vrouwen in een hoge duidelijke machtige posities zitten en vrouwen nog altijd (en mannen) misbruikt worden, zijn er ook kleine feministische puntjes. Die komen vooral tot uiting in de vechtscènes waarin vrouwen niet worden ontzien en de standaard vrouw tegen vrouw en man tegen man gevechten, goed worden gemixt en een vrouw tegen een man vecht. Gelukkig staan er twee vrouwen centraal die weliswaar niet in het zicht de machtigsten zijn, maar die zowel het goede rechtvaardige als het slechte egoïstische verbeelden in extrema forma.

review series altered carbon season 1
Vernon and his wife Ava

Conclusie

Altered Carbon begint een beetje als een mix van cheesy detective noir en science fiction en cyberpunk noir, maar ontwikkelt zich verder naarmate de serie vordert. Met veel actie spektakel, seks en geweld, maar ook droge humor, romantiek en liefde is dit een cool verhaal van één man, Takeshi Kovacs. Het is fijn om eens een serie te zien die alhoewel er filosofische en morele kwestie aan verbonden zijn, daar eens niet de zware nadruk op legt, maar er een sterke actie cyberpunk noir van maakt die zowel sexy als gewelddadig is en humorvol. Het hoeft niet allemaal belerend of intellectueel te zijn of toegankelijk voor de massa. Dit is echt een serie voor de liefhebber en waarschijnlijk zullen veel mensen hiervan kunnen genieten en daar hoeft het geen guilty pleasure voor te worden. Met werkelijk een prachtige art direction en cinematografie, geweldige vechtscènes en aandacht voor ethiek, als wat het betekent om mens te zijn, met een goed achtergrond verhaal van de hoofdpersoon en veel verschillende lijnen die allemaal samen komen, is dit een cyberpunk serie om van te smullen. Met een einde dat veel weg heeft van een Griekse Tragedie, wat erg toepasselijk is met mensen die denken dat ze goden zijn.

Praktische info

  • Altered Carbon (2018)
  • Season: 1
  • No. of episodes: 10
  • Running time episode: 46-66 minutes
  • Created by: Laeta Kalogridis
  • Based on: Altered Carbon by Richard K. Morgan
  • Starring: Joel Kinnaman, Martha Higareda, Chris Connor, Will Yun Lee, James, Purefoy, Dichen Lachman, Ato Essandoh, Waleed Zuaiter, Hayley Law, Adam Busch, Tamara Taylor, Kristin Lehman, Renée Elise Goldsberry
  • Music by: Jeff Russo
  • Cinematography: Martin Ahlgen, Neville Kidd
  • Production company: Mythology Entertainment, Skydance Television
  • Original Network: Netflix